Por STEVE CLARK, Redacción

Todo empezó con una jaula de bateo, o mejor dicho, la falta de una. En 2017, los entrenadores de la liga pequeña de West Brownsville, Rusty Brock y Mark Lucio, decidieron que las jaulas de bateo serían una buena adición al parque local de la liga en Cottonwood Drive, al lado de la estación de bomberos número 4 de Brownsville. Estrechamente involucrado con la liga durante años y actualmente se desempeña como presidente. Estuvo de acuerdo en que era una buena idea.

Como una liga pequeña, cuando competimos contra equipos de San Antonio, Houston y Dallas, etc., es una pena que nuestros niños no tengan las mismas instalaciones que algunos de estos otros niños”, dijo Chávez. “Dije, veamos qué podemos hacer para construir una jaula de bateo”.

Había un problema: el único lugar del parque donde podía ir una jaula de bateo era bajo el agua la mayor parte del tiempo.

Esa cancha de baloncesto que estaba allí siempre se inundó, y se inundó tanto que a veces había patos”, dijo Chávez. “Fue divertido. Tomé algunos videos de patos allí”.

Lidiar con eso significó involucrar a la ciudad, ya que es un parque de la ciudad.

Anteriormente pertenecía a la Primera Iglesia Metodista Unida, que en 1962 se ofreció a asociarse con la liga y hacer que la tierra estuviera disponible como campo de juego. La iglesia operaba las concesiones y la liga, que fue fundada 10 años antes, manejaba todo lo demás.

“Esa fue la asociación”, dijo Chávez. “Eso fue bien desde la década de 1960 hasta la de 1990, así que durante unos 30 años funcionó de esa manera”.

En algún momento entre mediados y fines de la década de 1990, First Methodist decidió salir del negocio de concesiones de ligas menores y donó el parque a la ciudad, con la condición de que WBLL siguiera siendo un inquilino permanente, dijo. La ciudad hizo algunas renovaciones modestas en ese momento, incluidas nuevas luces y cercas, y construyó un nuevo puesto de concesiones para reemplazar el antiguo que se estaba cayendo, pero no sucedió mucho más en el parque en términos de mejoras durante aproximadamente dos décadas, dijo Chávez.

“Le había estado pidiendo a la ciudad desde siempre que hiciera cosas y siempre tenía una excusa”, expresó.

El vicepresidente de la junta directiva de West Brownsville Little League, Mark Lucio, y el presidente Dino Chavez, son fotografiados el viernes en el West Brownsville Little League Park. El dúo es una gran parte del esfuerzo por actualizar y agregar a las antiguas instalaciones del parque para satisfacer las necesidades actuales de su comunidad. (Denise Cathey / El Nuevo Heraldo)

Para solucionar el problema de las inundaciones, Chávez tomó el asunto en sus propias manos y se acercó al representante Eddie Lucio III, quien está relacionado con el entrenador de la liga y miembro de la junta directiva Mark Lucio, y quien puso a Chávez en contacto con Rene Capistran, presidente y director ejecutivo de Noble Texas Builders. Capistran dijo que podría nivelar e instalar alcantarillas para al menos llevar el agua a la calle, y que también podría construir la jaula de bateo, siempre que la liga pague por la jaula y el concreto, alrededor de $ 15,000. Nuestro objetivo inmediato era recaudar algo de dinero para la jaula de bateo”, citó Chávez. “Tuvimos una recaudación de fondos de la liga y creo que recaudamos alrededor de $ 10,000 o $ 11,000. Eso fue en 2017 o 2018”.

La liga fue al Comité de Embellecimiento de Brownsville por dinero para árboles y arbustos a sugerencia de la directora de parques y recreación de la ciudad, Damaris McGlone. Mientras la liga esperaba noticias de la BBC sobre eso, Chávez comenzó a pensar en qué más se podía hacer. Habló con el entonces comisionado de la ciudad, Joel Munguia, quien recomendó que la liga solicitara una subvención de Brownsville Community Improvement Corporation.

Lo que Chávez realmente quería era un campo de T-ball, ya que el parque estaba lleno y los T-ballers tenían que usar los dos campos regulares, lo que redujo drásticamente el calendario de juegos para las divisiones de la liga más antiguas. Midió el campo de T-ball en Oliveira Park y se dio cuenta de que había suficiente espacio para uno en la esquina noroeste del parque. Munguia sugirió que también sea accesible para los niños con necesidades especiales, dijo Chávez, quien le pidió al experto en necesidades especiales Sergio Zarate que se uniera a la junta directiva de la liga para guiar el esfuerzo.

Los entrenadores y padres voluntarios dan instrucciones desde las líneas laterales a medida que los jugadores se colocan en posición el viernes a las 6 p.m. Juego de pelota en el West Brownsville Little League Park. (Denise Cathey / El Nuevo Heraldo)

“Dije que tenemos la mano de obra, simplemente no tenemos la experiencia”, dijo Chávez.

La División Challenger de las Ligas Pequeñas para competidores con necesidades especiales se fundó en 1989, y ahora WBLL alberga la única división en los condados de Cameron, Hidalgo o Willacy,.

La tierra y el césped habituales no funcionarían porque las sillas de ruedas se atascarían, por lo que la liga analizó el costo de usar césped artificial no solo en el campo de T-ball, sino también en los dos diamantes más grandes del parque.

Determinamos que se necesitaría una cantidad sustancial de dinero”, dijo Chávez. “Tuvimos más eventos de recaudación de fondos de barbacoa. Probablemente recaudamos otros $10,000 a $ 15,000. En total, recaudamos alrededor de $ 25,000 en eventos de recaudación de fondos de la liga. Entonces se convirtió en un plan mucho más grande”.

En lugar de que Capistran hiciera alcantarillas, la ciudad instaló un desagüe para resolver la inundación y Noble Builders donó $ 100,000 en baños para necesidades especiales, y algunos de los proveedores de la compañía donaron equipos y mano de obra. La Fundación Hernández, gracias a Eddie Lucio, contribuyó con un cheque por $ 58,000, mientras que muchos otros donantes privados contribuyeron al proyecto, algunos de forma anónima, dijo Chávez.

La liga se acercó a la ciudad con todo el dinero que había recaudado y solicitó un partido de $ 200,000, que la comisión votó para aprobar. BCIC terminó ganando $ 300,000. En total, lo que comenzó como un esfuerzo por juntar unos pocos miles de dólares para una jaula de bateo se transformó en $ 1.1 millones en mejoras al parque. Solo el césped de los campos costó $ 600,000, dijo Chávez, y señaló que todavía hay algunas cosas en la lista de tareas pendientes.

Entre ellos se encuentra un pabellón para reuniones posteriores al juego y demás, aunque los $ 40,000 reservados para ello en el plan original tuvieron que ser desviados al territorio para cubrir un déficit inesperado, dijo.

Aún está en nuestra visión hacer eso, pero simplemente no tenemos el dinero para eso en este momento”, dijo Chávez.

Con suerte, eso significa más eventos para recaudar fondos en BBQ’S en el horizonte. La liga también tiene equipo adicional en el área de juegos esperando en un almacén de la ciudad para ser instalado y planea colocar un techo de metal sobre el campo de T-ball.

“En este momento hace demasiado calor”, expresó Chávez. “Plantamos algunos robles allí, pero podrían pasar 10 años antes de que den alguna cantidad de sombra”.

racias a las mejoras, el registro de la liga se disparó en 2020 de los habituales 325 a 350 niños que se inscriben cada año, dijo.

Registramos a casi 700 niños”, dijo Chávez. “Eso es el doble. Eso también incluyó a unos 100 niños con necesidades especiales”.

El año pasado habría sido la primera temporada en el nuevo césped. El registro y las pruebas estaban fuera del camino y luego vino la pandemia, que cerró todo. Los registros se han recuperado casi al mismo nivel para 2021, aunque muchas personas todavía están preocupadas por el COVID19, dijo Chávez.

“Va a ser aterrador ver cuáles serán nuestras cifras el próximo año cuando no haya COVID”, añadió.

Chávez estima que dedicó alrededor de 1,000 horas de su propio tiempo a hacer realidad las mejoras del parque, pero dijo que fue en gran medida un esfuerzo grupal. Mark Lucio, por ejemplo, fue una “persona clave” en cada paso del camino, dijo.

Todo el plan se unió y aproximadamente $ 1.1 millones más tarde, a través de una empresa conjunta de la ciudad, BCIC, WBLL, el departamento de parques, varios proveedores privados como Noble Texas Builders y otros donadores, ahora tenemos lo que ven, que es un hermoso lugar en comparación con lo que era antes”, concluyó.

www.westbrownsville-littleleague.com