Ex atleta olímpico de Harlingen recuerda viaje a Japón en 1964

Pemelton ocupó el octavo lugar en el salto con pértiga

EN SU CASA, el ex atleta olímpico Billy Gene Pemelton tiene fotos y recuerdos de su participación y éxitos en el atletismo a lo largo de su vida. Maricela Rodríguez/Valley Morning Star

Por ELSA CAVAZOS, Redacción

HARLINGEN — Billy Gene Pemelton es un amante de los deportes, así como un amante de las granjas, pero hay más en él de lo que parece. Siempre vistiendo su sombrero de vaquero y su anillo olímpico, el hombre de casi 80 años recordó recientemente su carrera como atleta.

Pemelton ocupó el octavo lugar en el salto con pértiga en los Juegos Olímpicos de 1964 en Tokio y luego ganó un campeonato amateur en el deporte, según el Salón de la Fama del Deporte del Valle del Río Grande. Pero Pemelton se muestra indiferente con sus elogios. Dijo que se considera un amante de los deportes, así de simple.

Sin embargo, su casa está llena de recuerdos. En una pared, hay una foto enmarcada de él en los Juegos Olímpicos, ya la derecha, una foto de su hijo, quien siguió su camino y participó en salto con pértiga y atletismo durante años.

Pemelton nació y se crió en Mercedes, pero se mudó a Harlingen porque inscribió a sus hijos en escuelas cristianas.

Dijo que comenzó su amor por los deportes en quinto grado, cuando jugaba al fútbol. Más tarde, se convirtió en vallista y saltador con pértiga en la escuela secundaria y continuó durante sus años de escuela secundaria.

Cuando se le preguntó por qué se unió a esos deportes, Pemelton dijo que se unió porque era rápido.

“Tuvimos relevos y vallas, y gané primero en el estado y batí el récord de salto con pértiga y obtuve una beca para la Universidad Cristiana de Abilene”, dijo Pemelton.

“Yo era bueno en eso. El entrenador nos dijo que era día de salto con pértiga y nos pidió que corriéramos. Y supongo que ese día salté a todos los demás y me convertí en saltador con pértiga”, expresó.

Después de la universidad, se convirtió en uno de los mejores saltadores del estado.

Pemelton visitó Oregón, donde se clasificó para participar en los Juegos Olímpicos, y compitió en la ciudad de Nueva York, donde quedó segundo.

“Nunca pensé en ser tan bueno”, dijo. “Fue mi amor. No había nada mejor que jugar al fútbol y al atletismo. Incluso jugué algo de baloncesto”.

Su universidad tenía olímpicos anteriores, lo que en cierto modo presagió el futuro de Pemelton. Dijo que nunca imaginó ir a los Juegos Olímpicos. “Cuando estaba saltando, estaba pensando en ganar el contrato universitario”, dijo Pemelton. Permaneció en Japón durante 29 días durante los Juegos Olímpicos, que recordó haber sido una experiencia maravillosa.

Pemelton tenía 23 años cuando compitió.

“Estaba casado entonces y mi esposa vino conmigo. Y tuve un niño pequeño. Fue un trato maravilloso”, recuerda.

Después de los Juegos Olímpicos, continuó haciendo encuentros todas las semanas en California. Durante los fines de semana, cuando competía, Pemelton volaba los sábados por la mañana y luego regresaba directamente a su granja.

“La semana siguiente, iba a San Francisco y saltaba, y saltaba en el Madison Square Garden en Nueva York y eso me ganó un viaje a Berlín, Alemania y Londres, Inglaterra”, dijo Pemelton. Añadiendo que no pensó mucho en su próximo movimiento, pero sigue una forma de pensar. “Si ese tipo puede hacerlo, yo también puedo hacerlo”, dijo. “Había un chico de SMU cuando era un estudiante de primer año que saltaba 15 pies, y dije que si él podía hacerlo, yo también lo haré. Un par de años después batí su record”, dijo Pemelton.

Entrenó muy duro. Su entrenador siempre le decía que era el primero en salir a pista y el último en salir.

Pemelton compitió un año más y batió un récord en Louisville, Kentucky. Sin embargo, se retiró temprano.

“No pude ganar dinero. Tenía que ganarme la vida”, dijo riendo.

“Si lo estuviera haciendo ahora, puedes cobrar bastante bien, pero cuando estábamos en Japón, nos pagaban $ 10 por día. Cada 10 días recibiríamos $ 200”, dijo Pemelton.

Los Juegos Olímpicos de 2020 están nuevamente en Tokio, retrasados un año debido a la pandemia, y Pemelton dijo que está contento de haber podido experimentarlo durante un tiempo en que COVID19 no fue un problema.

“Creo que ahora sacas tus medallas de una bandeja. No te las ponen. Eso es lo que escuché en la televisión. Tienen que hacerlo de esa manera, y es una pena que no puedan hacerlo como antes”, dijo.

“Recibí COVID hace siete meses, pero solo tuve fiebre durante unas horas. Y cuando me fui, me sentí genial. Al día siguiente, mis piernas estaban más débiles”, dijo Pemelton.

Se le ofreció un puesto de entrenador asistente de pista en su alma mater, pero quería dedicarse a la agricultura y al entrenamiento.

Pemelton dijo que no podía hacer ambas cosas y eligió la agricultura. Actualmente, cultiva en Mercedes y Santa Rosa. Pero mantiene vivo el deporte. “Entrené mientras estaba en Abilene. Entrené a niños de secundaria mientras hacía ejercicio. Solía ir aquí en Harlingen con el equipo de pista y en

Mercedes “, dijo. En 2017, la ciudad de Mercedes le dedicó un estadio de pista. La ciudad también proclamó el 7 de marzo como el Día de Billy Gene Pemelton.

“Fue muy agradable. Nosé cómo surgió eso, pero fue una sorpresa”, expresó.

“Solo soy un verdadero fanático de los deportes. Los Dallas Cowboys son mis favoritos y el atletismo es uno de mis deportes favoritos. Me encantó porque era bueno en eso, pero me encanta ver a los mejores. Lo disfruto mucho”, dijo Pemelton.