Por MARCIA DUNN, AP Aerospace Writer
VAN HORN, Texas (AP) – Jeff Bezos se lanzó al espacio el martes en el primer vuelo de su compañía de cohetes con personas a bordo, convirtiéndose en el segundo multimillonario en poco más de una semana en viajar en su propia nave espacial.
El fundador de Amazon estuvo acompañado por un grupo cuidadosamente seleccionado: su hermano, un joven de 18 años de los Países Bajos y un pionero de la aviación de 82 años de Texas, el más joven y mayor en volar en el espacio.

Blue Origin’s New Shepard rocket launches carrying passengers Jeff Bezos, founder of Amazon and space tourism company Blue Origin, his brother Mark Bezos, Oliver Daemen and Wally Funk, from its spaceport near Van Horn, Texas, Tuesday, July 20, 2021. (AP Photo/Tony Gutierrez)

“¡El mejor día!” Bezos dijo cuando la cápsula aterrizó en el suelo del desierto en el remoto oeste de Texas después del vuelo de 10 minutos.
Nombrado en honor al primer astronauta de Estados Unidos, el cohete New Shepard de Blue Origin se disparó en el 52 aniversario del aterrizaje lunar del Apolo 11, una fecha elegida por Bezos por su importancia histórica. Se aferró a él, incluso cuando Richard Branson de Virgin Galactic impulsó su propio vuelo desde Nuevo México en la carrera por los dólares de los turistas espaciales y lo ganó en el espacio por nueve días.
A diferencia del avión cohete pilotado de Branson, la cápsula de Bezos estaba completamente automatizada y no requería personal oficial a bordo para el vuelo de ida y vuelta.

Blue Origin’s New Shepard rocket launches carrying passengers Jeff Bezos, founder of Amazon and space tourism company Blue Origin, brother Mark Bezos, Oliver Daemen and Wally Funk, from its spaceport near Van Horn, Texas, Tuesday, July 20, 2021. (AP Photo/Tony Gutierrez)

Blue Origin alcanzó una altitud de aproximadamente 66 millas (106 kilómetros), más de 10 millas (16 kilómetros) más alta que el viaje de Branson el 11 de julio. El propulsor de 60 pies (18 metros) aceleró a Mach 3 o tres veces la velocidad del sonido para llevar la cápsula lo suficientemente alta, antes de separarse y aterrizar en posición vertical.
Durante varios minutos de ingravidez, el video desde el interior de la cápsula mostró a los cuatro desabrochando sus asientos y flotando, compartiendo bolos y lanzando pelotas. Se escucharon vítores, gritos y exclamaciones de “wow”. La cápsula aterrizó bajo paracaídas, y Bezos y sus invitados experimentaron brevemente casi seis veces la fuerza de la gravedad, o 6 G, en el camino de regreso.

The passengers of the Blue Origin enter the capsule near Van Horn, Texas, Tuesday, July 20, 2021. The rocket is scheduled to launch later this morning will carry passengers Jeff Bezos, founder of Amazon and space tourism company Blue Origin, brother Mark Bezos, Oliver Daemen and Wally Funk. (Blue Origin via AP)

Liderados por Bezos, salieron de la cápsula después del aterrizaje con amplias sonrisas, abrazando a padres, socios e hijos, luego abrieron botellas de vino espumoso y se rociaron entre sí.
Su vuelo duró 10 minutos y 10 segundos, cinco minutos antes del vuelo Freedom 7 de Alan Shepard en 1961. Las dos hijas de Shepard, Laura y Julie, fueron presentadas en una conferencia de prensa unas horas más tarde.
Compartiendo la aventura del sueño hecho realidad de Bezos estaba Wally Funk, del área de Dallas, una de las 13 mujeres piloto que pasaron por las mismas pruebas que el cuerpo de astronautas masculino de la NASA a principios de la década de 1960, pero nunca llegó al espacio.
“He estado esperando mucho tiempo para finalmente lograrlo”, dijo Funk en la conferencia de prensa.

In this photo provided by Blue Origin, from left to right: Mark Bezos, brother of Jeff Bezos; Jeff Bezos, founder of Amazon and space tourism company Blue Origin; Oliver Daemen, of the Netherlands; and Wally Funk, aviation pioneer from Texas, pose for a photo. (Blue Origin via AP)

“Quiero ir de nuevo, rápido”, agregó.
El primer cliente de pago de la compañía, Oliver Daemen, se unió a ellos en el viaje de placer definitivo, un suplente de último minuto para el misterioso ganador de una subasta de $ 28 millones que optó por un vuelo posterior. El padre del adolescente holandés participó en la subasta y acordó un precio no revelado más bajo la semana pasada cuando Blue Origin le ofreció a su hijo el asiento vacante.
“Se me puso la piel de gallina”, dijo Ángel Herrera de El Paso, quien observó el lanzamiento desde el interior de la preparatoria Van Horn, a unas 25 millas (40 kilómetros) de distancia. “Se me erizó el pelo de la nuca, solo presenciando la historia”.
Blue Origin, fundada por Bezos en 2000 en Kent, Washington, cerca de la sede de Amazon en Seattle, no ha revelado el precio de un viaje al espacio. Se planean dos vuelos de pasajeros más para fin de año, dijo el CEO de Blue Origin, Bob Smith.
El cohete y la cápsula reciclados utilizados el martes volaron en las dos últimas demostraciones espaciales, según funcionarios de la compañía.
Virgin Galactic ya tiene más de 600 reservas a 250.000 dólares cada una. Fundada por Branson en 2004, la compañía ha enviado tripulación al espacio cuatro veces y planea dos vuelos de prueba más desde Nuevo México antes de lanzar clientes el próximo año.
El enfoque de Blue Origin fue más lento y deliberado. Después de 15 vuelos de prueba desocupados exitosos al espacio desde 2015, Bezos finalmente declaró que era hora de poner gente a bordo. La Administración Federal de Aviación estuvo de acuerdo la semana pasada, aprobando la licencia espacial comercial.

Blue Origin’s New Shepard capsule parachutes safely down to the launch area with passengers Jeff Bezos, founder of Amazon and space tourism company Blue Origin, brother Mark Bezos, Oliver Daemen and Wally Funk, near Van Horn, Texas, Tuesday, July 20, 2021. (AP Photo/Tony Gutierrez)

Bezos, de 57 años, quien también es dueño de The Washington Post, reclamó el primer escaño. El siguiente fue para su hermano de 50 años, Mark Bezos, un inversionista y bombero voluntario, luego Funk y Daemen. Pasaron dos días juntos en entrenamiento.
El historiador espacial de la Universidad de Chicago, Jordan Bimm, dijo que la composición de los pasajeros es realmente notable. Imagínese si el jefe de la NASA decidiera que quería lanzar en 1961 en lugar de Shepard en el primer vuelo espacial de Estados Unidos, dijo en un correo electrónico.
“¡Eso hubiera sido impensable!” Dijo Bimm. “Muestra cuánto ha cambiado la idea de quién y para qué es el espacio en los últimos 60 años”.
Bezos renunció a principios de este mes como director ejecutivo de Amazon y la semana pasada donó 200 millones de dólares para renovar el Museo Nacional del Aire y el Espacio. La mayor parte de los $ 28 millones de la subasta se han distribuido a grupos de educación y defensa del espacio, y el resto se beneficia del Blue Origin’s Club for the Future, su propio esfuerzo educativo.