Por ADRIANA GOMEZ LICON y TERRY SPENCER

SURFSIDE, Florida (AP)—Especialistas en demolición perforaron hoyos para explosivos mientras se preparaban para derribar la parte precaria pero aún en pie de un edificio de condominios colapsado en el sur de la Florida. El trabajo suspendió la misión de búsqueda y rescate, pero las autoridades dijeron que eventualmente debería abrir nuevas áreas para que exploren los equipos de rescate.

La decisión de demoler el edificio de Surfside se produjo después de que aumentaron las preocupaciones de que la estructura dañada corría el riesgo de caer, poniendo en peligro a las tripulaciones de abajo e impidiéndoles operar en algunas áreas.

“Nuestra principal prioridad es que el edificio se derribe lo antes posible, sin importar a qué hora ocurra y de la manera más segura posible”, dijo la alcaldesa del condado de Miami-Dade, Daniella Levine Cava, en una conferencia de prensa el domingo. “Derribar este edificio de manera controlada es fundamental para ampliar el alcance de nuestro esfuerzo de búsqueda y rescate”.

El ochenta por ciento del trabajo de perforación se completó el domingo por la mañana, y la estructura restante podría derrumbarse tan pronto como esa noche, dijo el jefe asistente de bomberos de Miami-Dade, Raide Jadallah, a los familiares de los desaparecidos en el colapso.

Ese cronograma, más rápido de lo esperado inicialmente, aunque todavía no es seguro, provocó el aplauso de las familias ansiosas por reiniciar la búsqueda. Nadie ha sido rescatado con vida desde las primeras horas después del colapso del 24 de junio.

La búsqueda en el edificio de Surfside se suspendió desde el sábado por la tarde para que los trabajadores pudieran comenzar el trabajo de perforación. Jadallah dijo que la suspensión era necesaria porque la perforación podría hacer que la estructura fallara, pero se pudo escuchar a un miembro de la familia diciendo que la noticia es “devastadora”.

Hasta el momento, los rescatistas han recuperado los restos de 24 personas, y 121 siguen desaparecidas. Muchos otros apenas lograron escapar. El Departamento de Policía de Miami-Dade agregó el sábado por la noche a Graciela Cattarossi, de 48 años, y Gonzalo Torre, de 81, a la lista de los muertos confirmados.

Una vez que se demuele la estructura, los restos se retirarán de inmediato con la intención de dar acceso a los rescatistas por primera vez a partes del área del garaje que son un foco de interés, dijo Jadallah. Eso podría dar una imagen más clara de los vacíos que pueden existir en los escombros y que posiblemente podrían albergar sobrevivientes. A pesar de la posibilidad cada vez menor de que alguien quede vivo entre los escombros, las autoridades se han comprometido a seguir buscando.

“No hay nadie a cargo que realmente esté hablando de detener este esfuerzo de rescate”, dijo el alcalde de Surfside, Charles Burkett, a CBS en “Face the Nation”. “Este esfuerzo de rescate, en lo que a mí respecta, continuará hasta que todos sean sacados de esos escombros”.

Las autoridades comenzaron a considerar la demolición en Champlain Towers el jueves cuando partes del edificio restante se movieron, poniendo en peligro a los rescatistas y provocando una suspensión de 15 horas en su trabajo.

La proximidad de la tormenta tropical Elsa agregó urgencia a esos planes con pronósticos que sugieren que podría haber fuertes vientos en el área para el lunes. Los últimos pronósticos han movido la tormenta hacia el oeste, en su mayoría sin afectar al sur de Florida, pero el meteorólogo del Centro Nacional de Huracanes, Robert Molleda, dijo que el área aún podría sentir efectos.

“Estamos esperando principalmente ráfagas de fuerza de tormenta tropical”, dijo Molleda, refiriéndose a ráfagas superiores a 40 millas por hora (64 kph).

La detonación tendrá como objetivo llevar la parte restante del edificio hacia abajo y hacia el lado de la calle, lejos de la pila de escombros existente, dijo Jadallah. Los esfuerzos de búsqueda y rescate deberían reanudarse entre 15 y 60 minutos después de que se derriba la estructura, dijo.

El método de demolición se llama “tala energética”, que utiliza pequeños dispositivos de detonación y se basa en la fuerza de la gravedad. Levine Cava dijo que debería derribar el edificio en su lugar, conteniendo el colapso en los alrededores inmediatos.

Los funcionarios estatales dijeron que contrataron a BG Group, un contratista general con sede en Delray, Florida, para liderar la demolición. No se supo de inmediato cómo se seleccionó a la empresa.

Un portavoz de la División de Manejo de Emergencias del estado dijo que la compañía está subcontratando con Controlled Demolition Inc., con sede en Maryland, que según los expertos es una de las pocas compañías en Estados Unidos que demuele estructuras con explosivos.

CDI es “probablemente uno de los mejores” de la industria, dijo Steve Schwartz, miembro de la junta directiva de la Asociación Nacional de Demolición. Describió al presidente y propietario de la empresa, Mark Loizeaux, como “tranquilo, tranquilo y sereno”.

En las implosiones, usando explosivos para que un edificio caiga sobre sí mismo, las cargas generalmente se activan en rápida sucesión en cuestión de segundos, dijo Scott Homrich, quien dirige la Asociación Nacional de Demolición y dirige su propia empresa de demolición en Detroit, Michigan. La activación de los explosivos a intervalos sirve para romper el edificio al mismo tiempo que se derrumba.

No se permitirá a nadie en los edificios al norte y al sur inmediatos de la estructura derrumbada. Levine Cava asesoró a otros residentes cercanos para permanecer en el interior durante la demolición y cerrar ventanas, puertas y cualquier otra abertura que pueda permitir la entrada de polvo.

Los funcionarios reconocieron que la tragedia continúa desarrollándose durante el feriado del 4 de julio.

“Este 4 de julio se nos recuerda que el patriotismo no se trata solo de lealtad al país”, dijo Levine Cava. “Se trata de la lealtad los unos a los otros, a nuestras comunidades, a los necesitados cuyos nombres o historias quizás no conozcamos nunca, pero con quienes estamos conectados por la compasión y la resiliencia”.

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Gomez Licon informó desde Miami. Los escritores de Associated Press Rebecca Santana en Surfside, Florida, Bobby Caina Calvan en Tallahassee, Florida, Sudhin Thanawala en Atlanta e Ian Mader en Miami contribuyeron a este informe.