Por STEVE CLARK
Redacción

La pandemia de COVID-19 obligó al Museo de los Niños de Brownsville a tomar algunas decisiones difíciles, decisiones que eran necesarias para mantener a flote la institución.

Felipe Peña III, director ejecutivo del museo durante los últimos ocho años, dijo que el museo había crecido a un equipo de 35 a través de la expansión de la programación externa en la comunidad — escuelas, ferias, festivales y demás — pero cuando la pandemia golpeó a mediados de marzo de 2020, alrededor de 25 de esos empleados tuvieron que ser despedidos. La mayoría de los afectados eran empleados a tiempo parcial, y el museo los ayudó a conducir el proceso de suscripción a los beneficios por desempleo, dijo.

“La operación simplemente se cerró”, dijo Peña. “En cuestión de unas pocas semanas tuvimos que tomar algunas decisiones realmente difíciles, porque obviamente los gastos seguían ahí, pero no recibíamos ingresos”.

La escultura “Alcanzando un sueño” del artista y escultor Gogy Farias se encuentra ubicada en el Museo Infantil de Brownsville en Dean Porter Park. (Miguel Roberts/El Nuevo Heraldo)

Los ingresos de los visitantes durante las vacaciones de primavera suelen ser los que sustentan al museo durante todo el año, mientras que el otoño suele ser lento. La recaudación de fondos anual Night at the Museum se lleva a cabo en esa época del año para ayudar a mantener la estabilidad durante todo el año. El año pasado, el museo no solo perdió las vacaciones de primavera, sino que también perdió el pico de verano.

Peña y la mesa directiva tuvieron que actuar rápido para contraer la organización tanto como fuera posible para “mantenerla a flote y maximizar las reservas restantes”, dijo, y señaló que las maniobras de emergencia mantuvieron la tinta roja al mínimo.

“Fue un año negativo para nosotros financieramente, pero no fue tan malo como podría haber sido”, señaló.

Ayudó a que la participación de Night at the Museum 2020 estuviera entre las mejores de la historia, dijo Peña.

“La comunidad realmente ayudó a unirse a nosotros”, dijo. “Eso hizo posible mantenerse a flote”.

Estas vacaciones de primavera también vieron una buena cosecha de visitantes, dijo Peña. El museo comenzó a admitir visitantes nuevamente en octubre, aunque con estrictas precauciones, que los visitantes han observado bien, dijo. Hoy la organización está en modo de reconstrucción, con importantes desarrollos en el horizonte.
“Ahora que las cosas están volviendo a subir y tenemos visitantes, nos estamos recuperando lentamente y tratando de lograr ser lo que éramos antes”, dijo Peña.

Reiniciar la programación externa es esencial, aunque tendrá que esperar un poco mientras el museo se concentra en expandirse internamente, dijo. La institución, que siempre ha estado escasa de espacio, pronto se expandirá al Ringgold Pavilion en Dean Porter Park, que en conjunto con su espacio actual permitirá un respiro serio, dijo Peña.
Si bien la versión actual del museo está dirigida a niños de hasta 8 años, la nueva se dirigirá a niños de hasta 10 años, dijo. El objetivo es tener el nuevo espacio operativo para el verano, dijo Peña.

“Estamos hablando de convertirnos finalmente en el museo del tamaño adecuado para nuestra comunidad”, expresó. “Esperamos poder servir a la comunidad internamente de la manera correcta. Podríamos tener varias excursiones al mismo tiempo. Podríamos tener otros programas que ayuden a los necesitados, como Museums for All, que nunca antes habíamos podido hacer”.

Museums for All ofrece entrada gratuita o reducida a museos afiliados en los Estados Unidos para quienes reciben asistencia alimentaria a través del Programa federal de asistencia nutricional suplementaria. Peña dijo que el espacio adicional también permitirá más espacio para aulas y salas de usos múltiples más grandes.

“Incluso nuestras fiestas de cumpleaños pueden ser más grandes”, expresó.
La planificación maestra para el Distrito Cultural Mitte prevé un aspecto adicional del museo de los niños: un centro de ciencias, que se ubicará en el antiguo edificio de Copy Systems, o “la copiadora”, como Peña siempre la ha conocido, en 1859 E. 7th St. The Mitte Foundation, con sede en Austin, compró la propiedad y el edificio adyacente Jackson Feed & Seed, que ha sido demolido, en 2018. Tal como está ahora, el centro de ciencias, que se centraría en materias de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas (STEM), Sé parte del Museo de los Niños.

“La mayoría de los museos para niños, especialmente los nuevos que se están construyendo, como El Paso, ya lo han incorporado, por lo que el museo para niños y el centro de ciencias están en un solo edificio”, señaló Peña. “Vamos un poco más con el enfoque del campus. El centro de ciencias estará en un lugar diferente, no demasiado lejos, obviamente. Está justo a la entrada del distrito. Formará parte del museo infantil y viceversa. La idea es que estaremos creciendo con el niño”.

La fundación ha encargado al museo que averigüe cómo utilizar el antiguo espacio de Copy Systems, y el museo ha contratado a un par de socios para ayudar en ese esfuerzo: la Sociedad Astronómica del Sur de Texas y la Física y Astronomía del Valle del Río Grande de la Universidad de Texas. Profesor Mario Díaz, director del Centro de Astronomía de Ondas Gravitacionales de la UTRGV.

Tienen mucho que ofrecer en términos de programación y experiencia en ciencias espaciales, dijo Peña, y agregó que le gustaría incorporar a SpaceX, la NASA y también la red National Informal STEM de educación. Además el museo está trabajando con la firma de arquitectura de Harlingen Megamorphosis Design. El antiguo edificio actualmente no tiene plomería, HVAC o infraestructura eléctrica adecuada, aunque Peña cree que podría transformarse en un centro de ciencia de vanguardia, incluso si no es algo que sucederá de inmediato.

“Será un largo camino hasta el centro de ciencias”, citó Peña. “Creemos que podría ser una reforma. Tiene buenos huesos. Lo resolveremos. Descubriremos lo que se necesita”.

sclark@brownsvilleherald.com