Los gemelos de 9 años no se inmutaron cuando cada uno recibió dosis de prueba de la vacuna COVID-19 de Pfizer, y luego un vendaje brillante para cubrir el lugar.

“Los destellos hacen que todo sea mejor”, declaró Marisol Gerardo mientras saltaba de una mesa de examen en la Universidad de Duke para dejar paso a su hermana Alejandra.

Investigadores en los EEUU y en el extranjero están comenzando a evaluar a niños cada vez más pequeños para asegurarse de que las vacunas COVID-19 sean seguras y funcionen para todas las edades. Las primeras vacunas van a los adultos que están en mayor riesgo de contraer el coronavirus, pero poner fin a la pandemia también requerirá vacunar a los niños.

“Los niños deberían recibir la vacuna”, dijo Marisol a The Associated Press esta semana después de que las hermanas participaran en el nuevo estudio de Pfizer sobre niños menores de 12 años. “Para que todo sea un poco más normal”. Está deseando volver a poder tener una fiesta de pijamas con amigos.

Hasta ahora, en los EEUU., las pruebas para adolescentes están más avanzadas: Pfizer y Moderna esperan publicar resultados pronto que muestren cómo se desempeñaron dos dosis de sus vacunas en el grupo de 12 años o más. Actualmente, Pfizer está autorizado para su uso a partir de los 16 años; Moderna es para personas mayores de 18 años.

Pero los niños más pequeños pueden necesitar dosis diferentes a las de los adolescentes y los adultos. Moderna comenzó recientemente un estudio similar al nuevo ensayo de Pfizer, ya que ambas compañías buscan la dosis correcta de cada inyección para cada grupo de edad mientras trabajan para finalmente vacunar a bebés de tan solo 6 meses.

El mes pasado en Gran Bretaña, AstraZeneca comenzó un estudio de su vacuna entre niños de 6 a 17 años. Johnson & Johnson está planificando sus propios estudios pediátricos. Y en China, Sinovac anunció recientemente que presentó datos preliminares a los reguladores chinos que muestran que su vacuna es segura en niños de hasta 3 años.

Obtener estos datos, para todas las vacunas que se están implementando, es fundamental porque los países deben vacunar a los niños para lograr la inmunidad colectiva, señaló el Dr. Emmanuel “Chip” Walter, especialista en vacunas y pediatría de Duke, quien está ayudando a dirigir el estudio de Pfizer.

La mayoría de las vacunas COVID-19 que se utilizan en todo el mundo se estudiaron por primera vez en decenas de miles de adultos. No es necesario que los estudios en niños sean tan grandes: los investigadores tienen información de seguridad de esos estudios y las vacunas posteriores de millones de adultos.

Y debido a que las tasas de infección de los niños son tan bajas (representan aproximadamente el 13% de los casos de COVID-19 documentados en los EEUU), el enfoque principal de los estudios pediátricos no es contar el número de enfermedades. En cambio, los investigadores están midiendo si las vacunas aceleran el sistema inmunológico de los jóvenes al igual que lo hacen los adultos, lo que sugiere que ofrecerán una protección similar.

Demostrar eso es importante porque, si bien los niños tienen muchas menos probabilidades que los adultos de enfermarse gravemente, al menos 268 han muerto por COVID-19 solo en los EEUU y más de 13,500 han sido hospitalizados, según un recuento de la Academia Estadounidense de Pediatría. Eso es más que morir de gripe en un año promedio. Además, un pequeño número ha desarrollado una enfermedad inflamatoria grave relacionada con el coronavirus.

Aparte de sus propios riesgos para la salud, todavía existen dudas sobre la facilidad con la que los niños pueden propagar el virus, algo que ha complicado los esfuerzos para reabrir las escuelas.

A principios de este mes, el Dr. Anthony Fauci, el principal experto en enfermedades infecciosas de EEUU, dijo al Congreso que esperaba que los estudiantes de secundaria probablemente comenzaran a vacunarse en el otoño. Los estudiantes de primaria, dijo, podrían no ser elegibles hasta principios de 2022.

En Carolina del Norte, Marisol y Alejandra tomaron su propia decisión de ser voluntarias después de que sus padres explicaran la oportunidad, dijo su madre, la Dra. Susanna Naggie, especialista en enfermedades infecciosas en Duke. Mucho antes de la pandemia, ella y su esposo, el médico de emergencias Dr. Charles Gerardo, discutían regularmente sus propios proyectos de investigación con las niñas.

En la primera fase del estudio de Pfizer, un pequeño número de niños recibe diferentes dosis de vacuna mientras los científicos seleccionan la mejor dosis para probar en varios miles de niños en la siguiente fase.

“Realmente confiamos en el proceso de investigación y entendemos que pueden recibir una dosis que no funciona en absoluto pero que puede tener efectos secundarios”, dijo Naggie, al describir la toma de decisiones que enfrentan los padres al inscribir a sus hijos.

Pero los niños de 9 años comprenden algo de la devastación de la pandemia y “es bueno participar en algo en lo que no se trata solo de uno mismo, sino de aprender”, agregó Naggie. “Se preocupan por los demás y creo que esto es algo que Realmente, ya sabes, les llamó la atención”.

Para Marisol, la única parte que fue “un poco estresante y aterradora” fue tener que dar una muestra de sangre primero.

La vacunación en sí fue “realmente fácil. Si te quedas quieto durante la toma, será simple”, dijo.

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El Departamento de Salud y Ciencia de Associated Press recibe apoyo del Departamento de Educación Científica del Instituto Médico Howard Hughes. AP es el único responsable de todo el contenido.