UTRGV regresa al Torneo WAC a un año de la pandemia de COVID-19

Por ANDREW MCCULLOCH/The Monitor

 

EDINBURG — Hace un año, el equipo de baloncesto masculino de UTRGV estaba comenzando su rutina típica de un día de juego con un gran optimismo por una buena razón.

Los Vaqueros estaban a punto de embarcarse en su viaje de postemporada en los cuartos de final del Torneo WAC y llevaron mucho impulso con ellos al Orleans Arena en Las Vegas.

UTRGV se había asegurado el segundo puesto después de su mejor final de temporada regular en la historia del programa desde que se unió al WAC y entró después de haber ganado ocho de sus últimos 10 juegos.

Los Vaqueros estaban listos para jugar contra Cal State Bakersfield un jueves por la noche, necesitando tres victorias en tres días para asegurar la primera aparición en el Torneo de la División I de la NCAA en la historia de la escuela.

“Estábamos listos”, dijo el entrenador en jefe interino de UTRGV, Jai Steadman. “Estuvimos calientes el año pasado y listos para irnos antes del boom, luego estábamos en un ojo rojo yendo a casa y el mundo cambió tal como lo conocemos”.

Sin embargo, UTRGV nunca tuvo esa oportunidad ni vio la cancha en el Torneo WAC 2020 cuando la noticia del inicio de la pandemia COVID-19 se extendió por todo el país y paralizó por completo el baloncesto universitario y la vida cotidiana.

En lugar de jugar durante el fin de semana y entrar en el Torneo de la NCAA, los Vaqueros se encontraron en un vuelo de regreso de Las Vegas a Edinburg con su temporada traída a un abrupto final y la realidad de la vida como estudiante-atleta durante una pandemia global que se estaba propagando rápidamente.

“El año pasado nos quedamos muy decepcionados. Estábamos muy emocionados de jugar y no pudimos hacerlo”, dijo el centro senior Anthony Bratton. “Eso ha hecho que todos los muchachos estén realmente emocionados de ir a Las Vegas (este año) y jugar. … Personalmente, nunca he jugado en un torneo WAC, así que va a ser importante para mí. Tenemos muchos chicos nuevos en el equipo este año, por lo que debería ser algo importante para todos”.

Ahora, en el primer aniversario del inicio de la pandemia de coronavirus y la cancelación de la temporada 2019-20, UTRGV está de regreso en Las Vegas con la esperanza de continuar donde se quedó.

Esta vez, los Vaqueros se enfrentan a una batalla cuesta arriba en lugar de montar una ola de impulso.

No contarán con su entrenador en jefe, Lew Hill, quien murió inesperadamente a principios de febrero después de llevar al equipo a su mejor comienzo en casi dos décadas.

El equipo también se quedará sin su máximo anotador, Sean Rhea, quien se ausentó del equipo hace dos semanas y no regresará para el empuje de postemporada de UTRGV.

Y los Vaqueros también estarán sin su gran cabeza de serie esta vez, ingresando al Torneo WAC con la sexta semilla entre seis escuadrones participantes después de un calendario de conferencias caótico e impredecible.

Sin embargo, más que nada, los Vaqueros están agradecidos de que esta vez, gane o pierda, el destino de su temporada se decidirá en la cancha en medio de una temporada plagada de incertidumbre y repleta de adversidades dentro y fuera de la cancha.

“Es una bendición poder salir y jugar este año. Eso es lo más importante: estar agradecidos de poder ir a Las Vegas y jugar este año”, dijo el base armador Javon Levi. “¿Por qué no salir y competir y darlo todo? Mucha gente no jugó muchos partidos este año y no llegó a sus torneos de conferencias. Algunas personas no terminaron la temporada, por lo que no podemos dar ningún momento por sentado”.

UTRGV aún puede lograr su primer viaje al Torneo de la NCAA y un campeonato WAC por primera vez con tres victorias en tres días en la cancha del Orleans Arena en Las Vegas.

Pero lo que más les importa a los Vaqueros en 2021 es superar las probabilidades para terminar lo que comenzaron juntos hace mucho tiempo y enfocarse en el baloncesto una vez más.

“También tenemos que seguir jugando duro y permanecer juntos durante todo esto porque nos vamos a Las Vegas. Todos están 0-0 allí y cualquier cosa puede pasar”, dijo Levi. “Al final del día, todavía tenemos suficientes piezas y suficiente talento para salir y vencer a todos. Eso es todo lo que podemos hacer: esperar lo que viene y dejar todo lo demás en el pasado”.

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