AUSTIN, Texas — Texas está levantando su mandato de máscara, dijo el martes el gobernador Greg Abbott, convirtiéndolo en el estado más grande en poner fin a una orden destinada a prevenir la propagación del coronavirus que ha matado a más de 42.000 texanos.

El gobernador republicano ha enfrentado duras críticas de su partido por el mandato, que se impuso hace ocho meses, y otras restricciones del COVID-19. Solo se aplicó a la ligera, incluso durante los peores brotes de la pandemia.

Texas también eliminará los límites en la cantidad de comensales que las empresas pueden atender en interiores, dijo Abbott, quien hizo el anuncio en un restaurante en Lubbock. Declaró que las nuevas reglas entrarían en vigencia el 10 de marzo.

“Eliminar los mandatos estatales no termina con la responsabilidad personal”, dijo Abbott, hablando desde un comedor abarrotado donde muchos de los que lo rodeaban no llevaban máscaras.

“Es solo que ahora los mandatos estatales ya no son necesarios”, dijo.

La decisión se produce cuando los gobernadores de EEUU han aliviado las restricciones al coronavirus, a pesar de las advertencias de los expertos en salud de que la pandemia está lejos de terminar. Como el resto del país, Texas ha visto caer el número de casos y muertes. Las hospitalizaciones se encuentran en los niveles más bajos desde octubre, y el promedio móvil de siete días de pruebas positivas se ha reducido a unos 7.600 casos, frente a los más de 10.000 a mediados de febrero.

Solo California y Nueva York han reportado más muertes por COVID-19 que Texas.

“El hecho de que las cosas vayan en la dirección correcta no significa que hayamos tenido éxito en erradicar el riesgo”, dijo la Dra. Lauren Ancel Meyers, profesora de biología integrativa y directora del Consorcio de Modelado COVID-19 de la Universidad de Texas.

Ella dijo que la reciente helada mortal del invierno en Texas que dejó a millones de personas sin electricidad, lo que obligó a las familias a refugiarse cerca de otras que todavía tenían calefacción — podría amplificar la transmisión del virus en las próximas semanas, aunque es demasiado pronto para afirmarlo. Los cubrebocas, dijo, son una de las estrategias más efectivas para frenar la propagación.

Abbott impuso el mandato de cubrebocas en todo el estado en julio durante una oleada mortal de verano. Pero la aplicación de la ley fue irregular en el mejor de los casos, y algunos sheriffs se negaron a vigilar las restricciones del todo. Y a medida que la pandemia se prolongó, Abbott descartó un regreso a las estrictas reglas del COVID-19, argumentando que los bloqueos no funcionan.

Políticamente, las restricciones elevaron las tensiones entre Abbott y su propio partido, y el jefe del Partido Republicano de Texas en un momento lideró una protesta frente a la mansión del gobernador. Mientras tanto, los alcaldes de las ciudades más grandes de Texas argumentaron que Abbott no estaba haciendo lo suficiente.

La mayor parte del país ha vivido bajo mandatos de cubrebocas durante la pandemia, y al menos 37 estados han exigido cubrirse la cara hasta cierto punto. Pero esos pedidos se están quedando cada vez más en el camino: Dakota del Norte, Montana e Iowa también han retirado los pedidos de cubrebocas en las últimas semanas.

Antes de la derogación en Texas, los legisladores demócratas instaron a Abbott a reconsiderarlo.

“Texas experimentará más casos, más hospitalizaciones y más muertes”, dijo a Abbott en una carta el lunes el representante estatal Richard Peña Raymond, un demócrata de la ciudad fronteriza de Laredo.

Laredo, cuya población predominantemente es latina, ha sufrido algunos de los peores brotes de la pandemia, al quedarse sin camas en las unidades de cuidados intensivos de los hospitales en enero. El centro de comercio internacional ha estado entre las ciudades más agresivas de Texas al tratar de frenar la propagación del virus, tomando medidas que han incluido toques de queda.

“Elegido por el pueblo, su obligación más fundamental es su salud y seguridad. Por favor, no derogue su deber”, dijo Raymond.