Los retrasos en el servicio, los cortes de energía y los cierres de carreteras fueron solo la punta del iceberg el lunes, ya que la congelación trajo consigo temperaturas frías récord de hasta 21 grados, mientras que los cielos despejados hicieron que los agricultores del Valle del Río Grande se sintieran cansados de que el sol derritiera el hielo de sus cítricos, lo que crearía quemaduras.

A medida que las condiciones climáticas que amenazaban la vida se movían por el estado, la conservación de energía se convirtió en una gran preocupación para el Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas, o ERCOT. Después de una llamada fallida para la conservación de la energía, ERCOT se desconectó para deshacerse de miles de megavatios de su carga, pero hundió a casi 131,000 residentes del Valle del Río Grande en hogares privados de electricidad a través de cortes controlados.
“AEP Texas continúa trabajando con ERCOT para abordar la situación; sin embargo, es demasiado pronto para proyectar cuándo se aliviará la situación y el número de interrupciones comenzará a disminuir. Los clientes deben estar preparados para permanecer sin electricidad durante al menos el resto del día”, decía un comunicado de prensa.

Las temperaturas extremas obligaron a algunos a refugiarse en los refugios locales.
Aproximadamente 20 personas encontraron calor, comida y seguridad en el Ejército de Salvación en McAllen. Una familia de tres se mudó después de que el agua helada entrara en su casa de La Joya a través del techo dañado por el huracán Hanna. Se unieron a otros 45 residentes que normalmente se congregan.

La demanda de refugio se mantuvo baja en el Ejército de Salvación, donde la capacidad de desbordamiento es de 50, frente a 120 durante los tiempos anteriores al COVID.
La ciudad de Mission informó que solo cinco buscaron refugio en su ubicación. Tres usaron la ciudad de Mercedes Dome que abrió desde el viernes, y solo unos pocos más fueron al Centro de Respiro de Caridades Católicas del Valle del Río Grande en McAllen.

Las condiciones heladas retrasaron los eventos de vacunación y los servicios de la ciudad como la eliminación de basura, pero el peso total de su efecto aún no se ha filtrado en el panorama económico del Valle.

Los pintorescos carámbanos que se extendían desde los pomelos y los campos cubiertos de virutas de hielo pintaban un panorama sombrío para los productores de cítricos y hortalizas que ahora esperan perder millones de dólares en cultivos capturados en mitad de la temporada de cosecha.

“ Es un mal momento con el 60% de su cosecha existente en el árbol, eso se perderá”, dijo Dale Murden, presidente de Texas Citrus Mutual. “Y, posiblemente, tuvimos la cosecha del próximo año comenzando a formarse en el árbol. Entonces, la cosecha del próximo año será más ligera”

Según Murden los cítricos comerciales en el Valle representan un producto básico de $468 millones en Texas.

“ Entonces, si vamos a perder el 60% de la cosecha, posiblemente sean varios cientos de millones de pérdidas”, agregó.

Los productores de hortalizas como Little Bear Produce, anteriormente J&D Produce, también están evaluando sus pérdidas.

“ Nuestra estimación es que todo, sabiendo que nos queda alrededor del 50% de nuestra cosecha de hortalizas, probablemente perdimos casi todo lo que quedaba”, dijo Bret Erickson, vicepresidente senior de asuntos comerciales.

La compañía utiliza 6,000 acres para cultivar, empaquetar y enviar más de 35 tipos diferentes de vegetales como repollo, apio, acelgas, col rizada y hierbas como cilantro y eneldo. También plantan melones y cebollas dulces, que esperan que tengan la oportunidad de luchar.

Puede pasar una semana o dos antes de que caiga la cosecha de cítricos congelados, lo que da a los productores una mejor estimación de pérdidas, dijo Murden.

Los consumidores pueden notar menos vegetales o cítricos cultivados en Texas en sus estantes en las próximas semanas y pueden pagar el precio por los productos traídos de más lejos. Se sentirán mayores impactos en la mesa de la cena de miles de personas que dependen del trabajo en el campo para mantener a sus familias.

“ La industria de frutas y verduras de Texas emplea a unos 30,000 trabajadores agrícolas”, dijo Dante Galeazzi, presidente de la Asociación Internacional de Productos de Texas. “Esos 30.000 trabajadores agrícolas podrían quedarse sin algún tipo de trabajo durante el próximo mes, dependiendo del impacto en los cultivos del Valle”.

A nivel local, Murden estima que hay entre 3.000 y 4.000 personas que dependen de trabajar en esos campos.

Los productores como Erickson están atentos a la segunda helada que se espera que dure más el martes por la noche, pero también a las que esperan que duren más que los efectos de una temporada de cosecha seca.

“ Empresas como la nuestra y otras empresas no tendrán el trabajo disponible para ellos durante algún tiempo”, dijo Erickson. “La madre naturaleza da y puede recibir con la misma rapidez. Esto es parte del negocio “.

vgonzalez@themonitor.com