Por PAUL J. WEBER y JAKE BLEIBERG Associated Press

AUSTIN — Una gélida ráfaga de clima invernal en los EEUU sumió a Texas en una emergencia inusualmente helada el lunes que dejó sin electricidad a más de 2 millones de personas, cerró carreteras peligrosamente nevadas y resbaladizas e impuso la entrega de los nuevos envíos de vacunas COVID-19 en espera.

Las temperaturas cayeron en picado a un solo dígito tan al sur como San Antonio, y las casas que ya habían estado sin electricidad durante horas no tenían certeza de cuándo volverían a encenderse las luces y la calefacción, ya que la abrumada red eléctrica del estado se redujo a apagones rotativos que son por lo general, solo se ve en veranos de 100 grados Fahrenheit (38 grados Celsius).

La tormenta fue parte de un sistema masivo que trajo nieve, aguanieve y lluvia helada a las llanuras del sur y se extendió por el valle de Ohio y el noreste.

“Estamos viviendo un evento realmente histórico en este momento”, dijo Jason Furtado, profesor de meteorología en la Universidad de Oklahoma, señalando a todo Texas bajo una advertencia de tormenta invernal y el alcance de las temperaturas bajo cero.

En Houston, donde los líderes del condado habían advertido que el deterioro de las condiciones podría crear problemas de la escala de huracanes masivos que azotan la costa del Golfo, un proveedor de electricidad dijo que es posible que no se restablezca la electricidad en algunas casas hasta el martes.

“Este evento meteorológico, realmente no tiene precedentes. Todos los que vivimos aquí lo sabemos”, dijo Dan Woodfin, director senior de operaciones del sistema en el Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas. Defendió los preparativos hechos por los operadores de la red y describió la demanda del sistema como récord.

“ Este evento fue mucho más allá de los parámetros de diseño para un invierno típico, o incluso extremo, de Texas que normalmente planificaría. Y ese es realmente el resultado que estamos viendo”, dijo Woodfin.

La cadena de supermercados más grande de Texas, H-E-B, cerró ubicaciones alrededor de Austin y San Antonio, ciudades que no están acostumbradas a la nieve y tienen pocos recursos para despejar carreteras.

Funcionarios de salud estatales dijeron que Texas, que esperaba recibir más de 400.000 dosis de vacunas adicionales esta semana, ahora no espera que se produzcan entregas hasta al menos el miércoles. “La vacunación se reanudará tan pronto como sea seguro”, dijo Douglas Loveday, portavoz del Departamento de Servicios de Salud del Estado de Texas.

Lauren Schneider, una técnica de laboratorio de 24 años, caminaba hacia una tienda de comestibles en Dallas cerca de su casa el lunes por la mañana vestida con un abrigo, sombrero y mascarilla. Schneider dijo que no se sentía cómoda conduciendo con las carreteras cubiertas de nieve y hielo. Dijo que no había visto una nevada grave en Dallas desde su infancia y que la sorprendieron sin suficientes comestibles.

“ Realmente no pensé que fuera tan serio”, dijo Schneider.

Varias ciudades de EE. UU. Registraron mínimos históricos debido a que el aire del Ártico se mantuvo sobre la parte central del país. En Minnesota, la estación meteorológica Hibbing / Chisholm registró menos 38 grados Fahrenheit (menos 39 grados Celsius), mientras que Sioux Falls, Dakota del Sur, bajó a menos 26 Fahrenheit (menos 26 grados Celsius).

En Kansas, donde los escalofríos del viento bajaron a menos 30 grados Fahrenheit (menos 34 grados Celsius) en algunas áreas, la gobernadora Laura Kelly declaró un estado de desastre.

La mayoría de las oficinas gubernamentales y las escuelas cerraron por el Día de los Presidentes y las autoridades suplicaron a los residentes que se quedaran en casa. La Policía del Estado de Luisiana informó que había investigado casi 75 accidentes relacionados con el clima causados por una mezcla de nieve, aguanieve y lluvia helada en las últimas 24 horas.

“ Ya tenemos algunos accidentes en nuestras carreteras”, dijo el gobernador de Kentucky, Andy Beshear, durante una conferencia de prensa matutina. “Es resbaladizo y peligroso”.

Los viajes aéreos también se vieron afectados. A media mañana, se habían cancelado 3.000 vuelos en todo el país, unos 1.600 de ellos en los aeropuertos Dallas / Fort Worth International y Bush Intercontinental en Texas. En DFW, la temperatura era de 4 grados Fahrenheit (-15 grados Celsius), 3 grados (-16 grados) más fría que Moscú.

La tormenta llegó durante un fin de semana festivo de tres días que ha tenido la mayor cantidad de viajes aéreos en Estados Unidos desde el período cercano al Año Nuevo. Más de 1 millón de personas pasaron por los puntos de control de seguridad del aeropuerto el jueves y viernes. Sin embargo, eso era todavía menos de la mitad del tráfico de hace un año, antes de que la pandemia golpeara con toda su fuerza.

Las llanuras del sur se habían estado preparando para el clima invernal durante la mayor parte del fin de semana. El gobernador de Texas, Greg Abbott, emitió una declaración de desastre para todos los 254 condados del estado. Abbott, el gobernador de Oklahoma Kevin Stitt y el gobernador de Arkansas Asa Hutchinson activaron unidades de la Guardia Nacional para ayudar a las agencias estatales con tareas que incluyen el rescate de conductores varados.

El presidente Joe Biden también declaró una emergencia en Texas en un comunicado el domingo por la noche. La declaración está destinada a agregar ayuda federal a los esfuerzos de respuesta estatales y locales.

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Los periodistas de Associated Press David Koenig en Dallas, Rebecca Reynolds Yonker en Louisville, Ky., Kate Brumback en Atlanta, Margaret Stafford en Liberty, Missouri y Amy Forliti en M