Crisis inevitable

POR STEVE CLARK
El Nuevo Heraldo



En esta foto de archivo, el mesero Eddie Hernández descansa una mano en un dispensador de desinfectante para manos montado en la puerta del restaurante Vermillion y Watering Hole en su ubicación de Brownsville. El restaurante ofrece órdenes para llevar a sus clientes, medida tomada tras la propagación del coronavirus.

-Denise Cathey/El Nuevo Heraldo

Los ingresos por impuestos a las ventas, un gran contribuyente al fondo general de la ciudad de Brownsville, están teniendo un gran golpe a raíz de la nueva pandemia de coronavirus y las medidas oficiales destinadas a detener la propagación del virus.

La buena noticia es que, incluso antes de que se produjera una pandemia en el horizonte, la ciudad había implementado estrategias fiscales que pueden ayudar a disminuir el impacto durante el año fiscal restante y más allá. Aún así, habrá un impacto, y el administrador de la ciudad de Brownsville, Noel Bernal, dijo que se espera que los ingresos por impuestos a las ventas, que representan alrededor del 27 por ciento del presupuesto de la ciudad, sean los más afectados a medida que continúen las consecuencias económicas.

“El impuesto a las ventas suele ser un indicador principal, donde el impuesto a la propiedad es un indicador rezagado”, dijo. “En realidad estamos utilizando la recesión de 2008 como punto de referencia, a pesar de que esa recesión y la pandemia actual son diferentes. Debido a que la economía está básicamente cerrada por el lado del consumidor, anticipamos que el mayor impacto a corto plazo será en el impuesto a las ventas”.

Dicho esto, la ciudad ejerce el conservadurismo fiscal en sus pronósticos presupuestarios, con el resultado de que los ingresos por impuestos a las ventas ahora, en el punto medio del año fiscal 2019-2020, son un poco más del 5 por ciento por encima de las proyecciones, dijo Bernal.

“Eso nos ayudará a compensar cualquier posible disminución durante el resto del año fiscal, que es de aproximadamente seis meses”, dijo.

El presupuesto del año fiscal 2019-2020 de la ciudad proyecta $30.5 millones en ingresos por impuestos a las ventas como parte de $ 96.7 millones en ingresos totales del fondo general. Bernal dijo que el 50 por ciento de los ingresos por impuestos a las ventas de la ciudad provienen del comercio minorista en forma de bienes y servicios de grandes tiendas y minoristas de alimentos y bebidas, y otro 15 por ciento de alojamiento y restaurantes, que se ha hundido en parte debido a la implementación de medidas temporales que imponen el distanciamiento social y restringen el horario y las operaciones de los restaurantes solo para ventas de comida para llevar.

El director de finanzas de la ciudad, Lupe Granado III, dijo que su departamento está utilizando la recesión de 2008 para medir la pérdida potencial de ingresos actual porque el informe del impuesto a las ventas del contralor estatal se retrasa dos meses, lo que significa que la ciudad no obtendrá los datos de impuestos a las ventas de marzo hasta mayo. La proyección preliminar de la ciudad de una disminución del 10 por ciento en los ingresos por impuestos a las ventas equivaldría a una pérdida para el fondo general de $ 640,000, mientras que una disminución del 15 por ciento equivaldría a aproximadamente $ 1.3 millones menos en ingresos por impuestos a las ventas, dijo Granado.

“Una vez más, estos son muy preliminares”, dijo. “Todavía estamos resolviendo estos números. Ahí es donde estamos ahora en nuestras proyecciones de escenarios actuales”.

Bernal dijo que el 14 de abril se presentará a la comisión municipal un borrador de informe que desglosa el impacto de la actual crisis económica en subcategorías específicas de las industrias generadoras de impuestos sobre las ventas.

Mientras tanto, la ciudad ha implementado acciones suaves de no contratación en todos los departamentos, mientras que los gastos se limitan a contratos y servicios esenciales, dijo. El doce por ciento de la fuerza laboral de la ciudad trabaja desde su casa, y la ciudad ha desarrollado planes de contingencia para mantener las operaciones durante la pandemia durante hasta 12 meses si es necesario, dijo Bernal. Los proyectos de capital que ya fueron financiados y en curso continúan, incluido el mantenimiento de carreteras y senderos, centros de ancianos y proyectos del departamento de parques y recreación, expresó.

“Todavía no hemos experimentado grandes interrupciones en las cadenas de suministro que han causado que nuestros proyectos de capital se detengan”, dijo Bernal. “Si diferimos las mejoras de capital y los desembolsos de capital, eso es algo que probablemente estaríamos considerando más para el próximo año fiscal. … No estamos buscando emitir nuevos bonos en este momento o comenzar nuevos proyectos, sino simplemente completar lo que ya estaba en proceso y dónde los fondos ya estaban disponibles”.

Agregó que la ciudad no contempla despidos ni licencias sin paga de ninguno de sus empleados.

“No está en el radar en este momento”, dijo Bernal. “No tengo una bola de cristal para decir el futuro, pero les diré que nuestro compromiso mientras navegamos en esta pandemia será proteger a nuestros empleados en el mayor grado posible”.

Incluso antes de que alguien supiera que se avecinaba una pandemia, la ciudad se ciñó a una recesión económica cuando la comisión municipal aprobó el otoño pasado la reestructuración de la cartera de deuda de la ciudad para aprovechar las bajas tasas de interés, dijo.

“Creamos más de $ 30 millones en capacidad de deuda, pero esa capacidad no tiene que ser utilizada”, dijo Bernal.

Más bien, le da a la ciudad mucha más flexibilidad financiera durante los próximos años fiscales, dijo. Bernal dijo que el subcomité de presupuesto de la comisión, creado en 2017, se reunirá por primera vez este mes.

“Hemos comenzado un proceso de pronóstico, un pronóstico financiero de cinco años”, dijo. “El presupuesto 2020 ya incorpora ciertas estrategias para considerar la sostenibilidad a largo plazo de la ciudad. Además, pronosticamos las mejores prácticas para prepararnos para situaciones como estas. Creo que el momento es impecable, porque podremos hacer ajustes estratégicos basados en mucho del trabajo que hemos estado haciendo en los últimos tres o cuatro meses”.

A través de ajustes estratégicos al presupuesto, pronósticos financieros y reestructuración de la cartera de deuda, la ciudad está en una mejor posición para enfrentar los malos tiempos económicos, dijo Bernal. Otra buena noticia entre todas las malas es que la ciudad pudo pedir prestados varios millones de dólares de la Junta de Desarrollo del Agua de Texas para proyectos de drenaje con cero por ciento de interés, dijo. Además, la Administración Federal de Tránsito le otorgó a la ciudad $ 7.6 millones en fondos de emergencia COVID-19, dinero que ayudará a mantener a flote el metro de Brownsville durante la disminución de la cantidad de pasajeros sin tener que transferir dinero del fondo general, dijo Bernal.

“Tenemos algunas noticias positivas a pesar de que sabemos que enfrentaremos algunos desafíos en cosas como el impuesto a las ventas”, dijo.

sclark@brownsvilleherald.com