Escuelas luchan para obtener de forma segura comidas gratis para estudiantes necesitados

Associated Press


Empleados de Servicios de Nutrición del Distrito Escolar Independiente de Houston ayudan a distribuir alimentos en Houston, en medio de la pandemia de coronavirus. HISD relanzó sus esfuerzos de distribución de alimentos en todo el distrito, con un proceso simplificado que implementará mayores medidas de seguridad. 

-David J. Phillip/Associated Press

AUSTIN, Texas — Cuando las escuelas comenzaron a cerrar en los Estados Unidos durante la pandemia de coronavirus, se apresuraron a seguir alimentando a millones de estudiantes de familias pobres que dependen de comidas gratuitas y de precio reducido todos los días.

Las ciudades grandes y pequeñas rápidamente tuvieron problemas: los trabajadores de alimentos, los maestros y los voluntarios que manejaban los lugares de entrega en la acera se contagiaron con el virus o estaban demasiado asustados para presentarse al servicio. Algunos distritos se han visto obligados a suspender sus programas por completo.

Eso ha dejado a las familias que ya luchan por poner comida en la mesa más desesperadas y a las escuelas que buscan formas de seguir sirviendo a los necesitados de manera segura. Entre los distritos escolares más grandes que suspendieron su programa de comidas con asistencia federal se encontraba en Houston, la cuarta ciudad más grande del país, después de que un trabajador estuvo expuesto al coronavirus.

“Dijimos: Dios mío, tenemos que cerrar porque no sabemos lo que está sucediendo”, dijo Betti Wiggins, oficial de servicios de nutrición del Distrito Escolar Independiente de Houston.

Dejó de repartir comidas durante más de una semana. Cuando el programa reabrió esta semana, tenía una nueva forma de empaquetar y distribuir alimentos. En lugar de proporcionar comidas pequeñas todos los días en toda la ciudad, el distrito ahora tiene menos ubicaciones centralizadas donde las personas recogen bolsas de 30 libras rellenas de pollo, papas, manzanas, jugo y más. Están diseñadas para que le dure a una familia cuatro días.

Entre los que recibieron comida esta semana estaba Maria Robles, quien llegó dos horas antes de que abriera la camioneta, a las 7 a.m., y la fila de autos detrás de ella ya se extendía por más de una milla. Algunos sin automóviles recogen comida en todo lo que pueden, incluidos los cochecitos de bebé.

Robles, de 49 años, está desempleada y depende de las comidas para ayudar a alimentar a su hijo adolescente, que generalmente come dos veces al día en la escuela. Además, su casa ahora está llena de cuatro niños más después de que su sobrina vio que sus horas de trabajo se redujeron y se mudó.

Cuando las escuelas de Houston suspendieron temporalmente las comidas, la familia de Robles fue a los bancos de alimentos, donde las entregas a menudo eran reducidas.

“La comida es escasa en este momento”, dijo Robles, luchando contra las lágrimas. “Es difícil para los adultos porque tenemos que ver a nuestros hijos pasar por eso. Se ha vuelto realmente aterrador. Hay veces que no comeré para asegurarme de que obtengan algo”.

Durante un día escolar normal, alrededor de 22 millones de estudiantes en todo el país reciben desayuno y almuerzo gratis a precio reducido, según la Asociación de Nutrición Escolar, una organización sin fines de lucro que trabaja con más de 55 mil proveedores de alimentos escolares.

El grupo encuestó a unos mil 800 miembros justo cuando las escuelas comenzaron a cerrar a mediados de marzo, y sus principales preocupaciones eran los niños que pasaban hambre y protegían la seguridad del personal y las familias que recibían alimentos.

Los problemas han afectado a los distritos rurales y urbanos por igual.

Detroit, que sufrió un fuerte aumento de los casos de coronavirus, cerró su programa de comidas durante dos días el mes pasado cuando un trabajador dio positivo. Al igual que Houston, reabrió con un número drásticamente reducido de lugares para recoger comida.

En Charleston, West Virginia, el distrito escolar más grande del estado limitó la entrega de alimentos a una vez por semana en las paradas de autobuses escolares después de que los empleados comenzaron a preocuparse por su exposición al virus.

Las escuelas en Durham, Carolina del Norte y el cercano condado de Johnson suspendieron sus programas de comidas la semana pasada después de que un empleado dio positivo.

Otras regiones afectadas por los cierres incluyen Memphis, Tennessee, partes de Luisiana, California y el sur de Texas.

Houston reinició su programa después de empacar bolsas de comida en un solo lugar y reducir la cantidad de trabajadores necesarios. Hay menos lugares para recoger comidas, pero rotan por la ciudad todos los días. Los trabajadores colocan bolsas en los automóviles para reducir la interacción, dijo Wiggins, oficial de nutrición de las escuelas.

“Algunas de estas distribuciones en la acera eran incontrolables. Los voluntarios se salían del trabajo”, dijo Wiggins. “No puedes manejar la comida como si estuvieras en un día de campo. Creo que tendremos más éxito en esta salida”.

Pero los distritos escolares pequeños pueden tener dificultades para duplicar el modelo de Houston, dijo Diane Pratt-Heavner, portavoz de la Asociación de Nutrición Escolar. Es posible que no tengan suficientes empleados o las instalaciones para preparar comidas con un distanciamiento social adecuado, dijo.

Muchos programas han evitado cualquier suspensión hasta ahora.