Laboratorio de UTRGV podría enfrentar una avalancha por pruebas COVID-19

Por Matt Wilson
Redacción



Oscar Quintanilla desinfecta mientras prueba muestras en busca de COVID-19 en un laboratorio de la Universidad de Texas en el Valle del Río Grande el lunes 6 de abril de 2020 en Edinburg.

-Joel Martínez/The Monitor

EDINBURG — Si se le realiza una prueba de detección del coronavirus en el Valle del Río Grande en el futuro previsible, existe una gran posibilidad de que su muestra llegue a un laboratorio en el campus de Edinburg de la Universidad de Texas en el Valle del Río Grande, donde hay unos 18 estudiantes y el virólogo Dr. John Thomas han procesado cientos de muestras la semana pasada y planean procesar miles más muy pronto. 

Thomas es un veterano virólogo que estudió todo, desde el dengue y el zika hasta las bacterias y el ántrax armados. Es un hombre afable, que recorre el laboratorio provocando ligeramente y haciendo bromas a los técnicos mientras procesan muestras y esterilizan el equipo. Aunque luchar contra el coronavirus es su trabajo y está intensamente dedicado a él, también tiene una venganza personal contra él: realmente le gustaría que su gimnasio volviera a abrir. 

Thomas tiene una manera cómoda y fácil de hablar sobre el virus contra el que está ayudando a librar una guerra. Esa actitud casual desmiente una determinación que mantiene su laboratorio funcionando desde el amanecer hasta el anochecer y lo inspira a derramar sangre literalmente por la causa: un requisito de los CDC para las pruebas que se realizan es un control de extracción humana y el lugar más fácil de encontrar es en el brazo de Thomas. 

“Desafortunadamente, necesitamos una muestra de control para analizar, así que vengo una vez a la semana y completo un par de mililitros de sangre en un tubo”. Los estudiantes harán girar la sangre hacia abajo: en la parte inferior tendremos glóbulos rojos y en la parte superior tendremos sueros. Aspiramos los sueros y tenemos que usar un par de cientos de microlitros cada día, como control”, dijo. “Normalmente usaríamos células humanas, líneas celulares que están creciendo en la incubadora. Hemos eliminado todas esas cosas porque hace dos semanas dejamos de investigar por completo. Si comenzamos a cultivar células humanas de nuevo, se necesitan unas dos semanas para cultivarlas nuevamente. 

“Lo más fácil es extraerme sangre”. 

Los técnicos en el laboratorio de Thomas son estudiantes graduados remunerados y están igualmente determinados y trabajan rotaciones de turnos de cuatro personas y seis horas. 

En su mayoría estudiantes con el Centro de Enfermedades Transmitidas por Vectores, la mayoría de ellos tienen alrededor de 20 años y se ven jóvenes, incluso debajo de sus mascarillas y delantales de plástico. A pesar de su edad y el hecho de que todavía son estudiantes, la clave para comprender y combatir el coronavirus en el Valle probablemente esté en sus manos meticulosamente desinfectadas y enguantadas. Afortunadamente, dice Thomas, el Valle está en manos bastante competentes.

“Estos son estudiantes que han estado en mi laboratorio durante uno o dos años, que han recibido capacitación sobre cómo trabajar con diferentes virus, cómo caracterizar y examinar el tejido infectado de animales que han sido infectados con virus, por lo que tienen un alto grado de habilidad “, dijo. “El gerente de mi laboratorio es fantástico, es un estudiante universitario con el que me quedé cuando llegué a UTRGV y ha estado conmigo desde entonces. Él es realmente el poder detrás del trono”.

Aunque Thomas esperaba estudiar COVID-19 en su laboratorio antes de que el coronavirus alcanzara proporciones pandémicas, no pensó que terminaría siendo él.

“Hace dos o tres semanas no esperaba estar haciendo todas las pruebas de coronavirus en el Valle del Río Grande”, dijo. “Mi plan era sentarme en casa y disfrutar del ambiente de trabajo desde casa que todos los demás tienen. En cambio, parece que voy a analizar muestras de coronavirus durante los próximos dos meses”.

Thomas fue reclutado para luchar contra la pandemia debido a su laboratorio y su equipo de estudiantes, que están especialmente diseñados para evaluar COVID-19. Debido al equipo especializado del laboratorio, puede realizar pruebas genéticas directas, procesando muestras con un alto grado de precisión.

“ Tengo la única máquina al sur de San Antonio que puede hacer este tipo de prueba de coronavirus. Es una máquina muy cara, es muy difícil de conseguir, técnicamente es muy compleja”, dijo Thomas. “Es una prueba muy robusta y estricta. La tasa de fracaso en esta prueba es muy, muy baja. Hay varias capas de controles integrados en las pruebas que ejecutamos, por lo que si obtenemos una muestra positiva, sabemos que es positiva. No hay duda al respecto”.

El equipo en el laboratorio también significa que Thomas y su equipo no tienen que depender de los kits de prueba de otras personas, y que pueden procesar las pruebas con relativa rapidez.

“ En este momento, el tiempo de respuesta nacional para las pruebas de coronavirus es de 14 a 18 días, y podemos obtener un resultado en aproximadamente 10 a 12 horas en mi laboratorio, pero mucho de eso es porque no obtuvimos 50,000 muestras en un día, lo que es probablemente lo que sucedió con estos laboratorios principales “, dijo Thomas.

La semana pasada, el laboratorio comenzó a realizar pruebas en serie, procesando 400 muestras recolectadas a través de las clínicas de pruebas de manejo de la universidad en Edinburg y Brownsville. Esta semana Thomas espera que el laboratorio sea puesto a prueba.

“Según ellos, se lo tomaron con calma… la próxima semana van a aumentar la instalación de volumen”, dijo. “Creo que hay una avalancha en nuestro camino. La semana pasada trataron de mantenerme alejado de mí, pero esta semana no creo que puedan hacerlo”.

Thomas dijo que las muestras enviadas al laboratorio no solo vendrán de lugar de pruebas de manejo. El equipo está comenzando a aceptar muestras de otras instituciones, como un importante sistema hospitalario en el Valle del Bajo Río Grande, cuyos representantes visitaron la instalación la semana pasada.

“Expresaron un fuerte deseo de trasladar inmediatamente todas las pruebas de detección de coronavirus a mi laboratorio, porque obtuvieron miles de muestras de pacientes de todo el Valle del Río Grande que están tratando de hacerse la prueba y no pueden porque hay tres -retrasos semanales ahora”, dijo.

El laboratorio también ha sido contactado por entidades gubernamentales que todavía tienen personal en el campo.

“Tenemos entre 50 y 500 muestras que vendrán de ese esfuerzo para que podamos ayudar a los agentes de la Aduana y la Patrulla Fronteriza a hacerse la prueba”, dijo. “Sospecho que tendremos otras agencias que se comunicarán con nosotros a medida que se corra la voz para solicitar pruebas”.

Para mantenerse al día con esa demanda de pruebas a largo plazo, la universidad gastó alrededor de $ 300,000 durante el fin de semana para aumentar la capacidad de pruebas del laboratorio. Mejoras como esa deberían permitir que el laboratorio triplique su capacidad de prueba en las próximas tres semanas, dijo Thomas.

“Esos equipos no estarán aquí por dos semanas, pero como una solución a largo plazo, eso será algo que abordará el desbordamiento”, dijo. “En este momento, porque estamos haciendo todo de forma manual, es como cortar 10 céspedes con una cortadora de césped en vez de cortar 10 céspedes con una cortadora de césped montada por John Deere. Ambos harán el trabajo, pero uno será mucho más fácil y una mejor solución a largo plazo”.

Sin embargo, por ahora, la mayoría de las personas que sospechan que tienen COVID-19 en el Valle dependerán de Thomas y su banda de estudiantes de posgrado, retirados de Netflix y los videojuegos y el aislamiento pacífico al comienzo de la crisis.

“ A los estudiantes les encanta. Puede que no les encante dentro de una semana, pero tienen la oportunidad de participar en algo que es histórico, y cuando lo superemos, podemos comenzar a publicar los datos que hemos generado a partir de esto y lo que hemos hecho. aprendido”, dijo. “Esta semana parece que vamos a duplicar la cantidad de muestras que procesamos, y en algún momento las horquillas pueden salir por mí, pero en este momento todos están contentos”.

Oscar Quintanilla, de 24 años, es uno de esos estudiantes. Quintanilla, estudiante de posgrado de biología, estudió enfermedades transmitidas por vectores con Thomas antes, pero aún desconfiaba de trabajar con COVID-19.

“ Estaba un poco nervioso, especialmente al principio. Es un virus que no se comprende muy bien, por lo que no sabemos mucho al respecto, pero seguimos las pautas y recomendaciones de los CDC y estamos usando todas las precauciones que podemos “, dijo. “Estamos en nuestra segunda semana haciendo esto, por lo que hemos tenido tiempo para adaptarnos”.

A pesar de eso, Quintanilla dijo que era fácil darse cuenta de la importancia de las pruebas que se realizan en el laboratorio.

“Mucha gente está esperando estos resultados y necesitan saber”, dijo. “Cuanto antes sepan las personas, más rápido podremos brindar atención a las personas que definitivamente están infectadas”.

mwilson@themonitor.com