Vuelo en la mira

POR STEVE CLARK
Redacción



Boca chica patio de la nave espacial de SpaceX y la estructura de metal de el ahora extinto prototipo de la nave Mk1 se muestran el 7 de enero de 2019. 

-Miguel Roberts/El Nuevo Heraldo

El CEO de SpaceX, Elon Musk, en una publicación de Twitter del 27 de diciembre, expresó su esperanza de que el prototipo de Starship en construcción en el complejo de lanzamiento y prueba de Boca Chica Beach volará en dos o tres meses.

SpaceX se está moviendo rápidamente en la construcción del vehículo, anteriormente conocido como Starship Mk3 y recientemente rebautizado como Starship V1.0, SN1, ya que el primer prototipo de tamaño completo (Mk1) se dañó durante una prueba de presurización el 20 de noviembre. El plan había sido lanzar el Mk1 no orbital a 65,000 pies, aunque Musk dijo que la compañía decidió incluso antes del incidente del 20 de noviembre que Mk1 no volaría.

Musk describió al prototipo Mk1 como un “valioso buscador de fabricación”, pero dijo que el diseño del Mk3/SN1 sería sustancialmente diferente. Los días 27 y 30 de diciembre, Musk tuiteó un video de los equipos de Boca Chica en el trabajo en las “cúpulas de tanques” de la nave espacial, que calificó como la parte más difícil de la estructura primaria de la nave espacial. Musk señaló en elogios que el equipo de Boca Chica lo estaba “aplastando”. SpaceX ha desviado la mano de obra de su patio de la nave estelar de Florida al sitio a 24 millas al este de Brownsville.

El SN1 está siendo diseñado para el vuelo orbital, que la compañía planea para este año. Musk tuiteó que cada Starship V1.0 a través de al menos SN20 presentaría mejoras menores de alguna forma. “V” significa “versión” y “SN” para “número de serie”. Durante una presentación en vivo en Boca Chica el 28 de septiembre, Musk expresó que SpaceX tiene la intención de construir naves espaciales y cohetes de refuerzo Súper Pesados (para empujar naves espaciales a la órbita de la Tierra) tan rápido como pueda.

El modelo Super Heavy está diseñado para 37 motores SpaceX Raptor.

Starship estará equipado con seis. La configuración Starship-Super Heavy, colectivamente “Starship”, está destinada a transportar pasajeros, tripulación y carga a la órbita terrestre, entre destinos en la Tierra, y a la luna y Marte, según SpaceX. Starship y Super Heavy juntas tendrían una altura de 383 pies y constituirían el vehículo de lanzamiento más poderoso jamás construido.

Musk dijo a través de Twitter que la producción de Starship se concentra en Boca Chica por ahora, mientras que la actividad de cohetes espaciales Falcon y Dragon de SpaceX tiene lugar en Cabo Cañaveral, Florida. A diferencia de las construcciones anteriores de la compañía en Boca Chica, la construcción SN2, programada para comenzar este mes, será hecho en un “cuarto con ambiente cerrado (bastante) limpio”, tuiteó Musk.

La nave espacial de 160 por 30 pies está hecha de acero inoxidable. Si bien la soldadura de acero inoxidable es menos problemática que el aluminio, las condiciones “muy ventosas” en Boca Chica presentan desafíos para los soldadores, dijo Musk.

SpaceX se inauguró con una ceremonia en el sitio de Boca Chica en septiembre de 2014, con Musk y el entonces gobernador Rick Perry. El primer vuelo de prueba de la compañía en el sitio tuvo lugar el 27 de agosto de 2019, cuando el Starhopper monomotor y voló a una altitud de 500 pies antes de aterrizar nuevamente en un aterrizaje controlado. El vuelo duró 57.36 segundos.

En 2012, la cápsula espacial no tripulada Dragon C2 de SpaceX se convirtió en la primera nave espacial comercial del mundo en atracar con la Estación Espacial Internacional, ISS por sus siglas en inglés, a través de un brazo robótico gigante conectado a la EEI. El 2 de marzo de 2019, la nave espacial Crew Dragon de la compañía se convirtió en la primera nave espacial estadounidense en la historia en atracar de forma autónoma con la ISS. El vuelo de demostración sin tripulación (Demo-1) fue la primera prueba importante en el período previo de SpaceX para llevar astronautas a la ISS bajo un contrato con el Programa de tripulación comercial de la NASA.

Una explosión eventualmente trazada a una válvula con fugas destruyó esa nave espacial durante una prueba en tierra en Florida en abril. Se construyó otro Dragon, con componentes rediseñados, y una prueba de aborto en vuelo de la cápsula está programada para el 18 de enero. El nuevo Crew Dragon se lanzará sobre un cohete SpaceX Falcon 9 desde el Centro Espacial Kennedy de Florida.

La demostración (Demo-2) está planificada como la última gran prueba de vuelo para el programa Crew Dragon de SpaceX antes de que la NASA apruebe a Dragon para transportar astronautas. Si la prueba de aborto sale bien, los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley volarán a bordo de una nave espacial Crew Dragon hacia y desde la ISS, probablemente más adelante este año.

Si bien el programa Dragón se enfoca en llevar astronautas y carga hacia y desde la Estación Espacial Internacional, el objetivo final del programa Starship es hacer que los humanos sean interplanetarios, con la capacidad de crear asentamientos en Marte y otros planetas, para ayudar a asegurar la supervivencia de la especie, según Musk.

sclark@brownsvilleherald.com