Búsqueda incansable

Kristian Hernández
Center for Public Integrity

QUETZALTENANGO, Guatemala — Cada año, una caravana de voluntarios conduce al polvoriento pueblo de Falfurrias, Texas, para exhumar a los migrantes no identificados enterrados sin muestreo genético en el Cementerio del Sagrado Corazón, propiedad del Condado de Brooks. Dirigido por profesores de antropología de la Universidad Estatal de Texas y otras escuelas, el grupo ha exhumado los restos de más de 200 migrantes en los últimos cinco años.

Los voluntarios encuentran cadáveres enterrados en bolsas de basura, esparcidos por todo el cementerio en tumbas sin marcar, o apilados uno encima del otro dentro de cajas de pino endebles. Pero una investigación de 2014 realizada por los Rangers de Texas descubrió que las funerarias pagadas para enterrar los restos no violaron las leyes. Excavan cuidadosamente las tumbas a mano, revisando cada cubeta de tierra en busca de fragmentos óseos. En un laboratorio de la Universidad Estatal de Texas en San Marcos, los estudiantes recolectan ADN de los restos, los limpian y los catalogan como “John Doe” o “Jane Doe” mientras trabajan para confirmar sus nombres reales.

En octubre de 2018, Spradley y familiares de migrantes desaparecidos pidieron ayuda en una conferencia celebrada por la Comisión Interamericana de Derechos Humanos en Boulder, Colorado. Funcionarios del FBI y CBP escucharon principalmente. Paula Wolff, jefa de la unidad de derecho de ciencias forenses del FBI, parecía simpatizar con las apelaciones de las familias y señaló: “Tanto como madre como representante del FBI, no puedo estar más de acuerdo contigo”.

“No creo que tengamos ningún desacuerdo con respecto al ‘qué’ se debe hacer”, dijo Wolff, quien supervisa el Sistema de Índice de ADN Combinado (CODIS por sus siglas en inglés), una base de datos que almacena muestras de ADN recolectadas por las agencias policiales de EEUU y que pueden ser usadas para realizar comparaciones masivas. “Los únicos problemas están trabajando a través del” cómo “se va a lograr”.

En una declaración para este artículo un año después, el FBI dijo que había “trabajado con los asistentes a esa conferencia para facilitar el objetivo compartido de la identificación de restos humanos no ciudadanos de los EEUU recuperados en los Estados Unidos”. El buró dijo que se estaba moviendo para crear una “base de datos humanitaria independiente respaldada por CODIS poblada con datos genéticos de familiares migrantes desaparecidos con el fin de comparar esos datos con los registros de ADN de restos humanos recuperados en los Estados Unidos”.

El CODIS ya se puede utilizar para identificar a las personas desaparecidas, pero la Ley de Identificación de ADN de 1994 establece que todas las muestras genéticas deben tomarse en presencia de un agente de la ley para establecer una cadena de custodia y garantizar que la muestra se tomó con el consentimiento del miembro de la familia. El FBI está tratando de encontrar una solución a este obstáculo a medida que desarrolla la nueva base de datos.

En julio, el senador John Cornyn, republicano de Texas, introdujo la Ley de personas desaparecidas y restos no identificados, que exige subvenciones gubernamentales adicionales a los departamentos de antropología forense, incluido el de Spradley, y exige más recursos federales para la búsqueda y rescate de migrantes desaparecidos, muertos o vivos.

“Nuestras comunidades fronterizas han experimentado las consecuencias muy reales del traicionero viaje recorrido por muchos que buscan venir a este país”, dijo en un comunicado de prensa.

A fines de octubre, el proyecto de ley seguía estancado en el Comité Judicial del Senado, donde una versión del mismo murió en 2018.

Conectando los puntos

Mercedes Doretti, una investigadora forense reconocida a nivel mundial que se especializa en identificar a los migrantes desaparecidos, dice que no hay nada especialmente complicado en compartir muestras de ADN en la frontera entre Estados Unidos y México.

“Ya hemos estado haciendo esta comparación y funciona”, dice ella. “Solo necesitamos expandirla”.

Doretti es cofundadora del Grupo Forense argentino, formado en 1984 para investigar el destino de las personas que habían sido “desaparecidas” por el antiguo régimen militar argentino. La organización sin fines de lucro está compuesta por antropólogos, patólogos, radiólogos, expertos en balística y arqueólogos.

A principios de la década 2000, el grupo comenzó a investigar los asesinatos de mujeres en Ciudad Juárez, México, al otro lado del río desde El Paso.

Descubrieron que muchos de los muertos eran migrantes que habían desaparecido. Los miembros comenzaron a recolectar muestras de ADN de familias, y en 2010 encontraron un laboratorio privado en Arizona, Bode Technology Group, para procesarlas y catalogarlas. El laboratorio a menudo se contrae con el FBI y se utilizó para ayudar a identificar restos humanos recuperados de los restos del World Trade Center después de los ataques del 11 de septiembre.

Hasta la fecha, el laboratorio ha identificado los cuerpos de 206 migrantes recuperados en ambos lados de la frontera. Pero estas comparaciones se han hecho caso por caso. El laboratorio podría haber identificado a miles, en una fracción del tiempo, si hubiera tenido acceso a CODIS.

Doretti dijo que el equipo tiene los formularios de consentimiento y los medios para conectar las 4 mil muestras de ADN con las de CODIS. Pero CODIS se creó para resolver crímenes, dice, no para ayudar a identificar a los migrantes.

Si el FBI permitió comparaciones masivas, Doretti dice: “Podría ser un excelente ejemplo de cooperación forense internacional y ser un modelo para otros corredores de migrantes en todo el mundo”.

Rosmery Yax, abogada de la Fundación Para La Justicia en Guatemala, tiene menos esperanzas. En ausencia de un pacto global como el que la administración Trump se negó a firmar, dice, los funcionarios continuarán cortando esquinas y los familiares de los muertos quedarán colgados.

“Estados Unidos y Guatemala tienen los recursos para ayudar a cerrar a estas familias, pero eligen no hacerlo”, dice Yax. “Solo usan esos recursos y siguen el protocolo cuando es un caso de alto perfil”.

En 2018, los cuerpos de 37 ciudadanos guatemaltecos que murieron en la frontera entre Estados Unidos y México fueron recuperados y repatriados, según la Oficina de Asuntos Exteriores de Guatemala. El mismo año, la oficina recibió nueve informes de migrantes desaparecidos, pero las autoridades sospechan que muchas muertes no han sido informadas.

Los funcionarios guatemaltecos no respondieron a las preguntas sobre los casos individuales mencionados en este artículo, pero emitieron una declaración que describe los procedimientos del país para identificar y repatriar los cuerpos de los migrantes. Incluyen notificar en persona a familiares de migrantes muertos y recolectar muestras de ADN para comparar.

Pero esos pasos a menudo se omiten.

Un sistema roto

Después de que un agente de la Patrulla Fronteriza de los EEUU disparó en la cabeza a Claudia Gómez González la mañana del 23 de mayo de 2018, las autoridades de los EEUU y Guatemala trabajaron rápidamente para identificar, analizar el ADN y repatriar el cuerpo de la migrante de 21 años.

Menos de 10 días después, su cuerpo regresó a la casa de su infancia en San Juan-Ostuncalco, Guatemala. “Tal vez sea porque sabían que todos estarían mirando”, dijo su padre, Gilberto González.

Cuando, según los informes, Davin Carreto, de 16 años, murió una semana después, la historia fue diferente.

Un cuerpo que supuestamente era el de Davin fue encontrado flotando en el Río Grande cerca de Laredo, Texas. Aunque él era del mismo pueblo que Claudia, tomó un mes para que sus restos fueran devueltos a su familia. La familia y el cuerpo nunca estuvieron vinculados genéticamente.

Lidia Carreto, la madre de Davin, dijo que las autoridades estadounidenses usaron una identificación con fotografía encontrada en el cuerpo para identificar a su hijo. Pero tales identificaciones no son confiables; para evitar ser detectados, los migrantes a veces llevan credenciales falsas o robadas.

Carreto, de 40 años, se enteró de la muerte de su hijo en línea. Lloró cuando vio la foto de Davin en un sitio de noticias local mientras veía Facebook en su teléfono.

Nadie le pidió muestras de ADN o registros personales, como un certificado de nacimiento, dijo, y el cuerpo fue devuelto a Guatemala en un cofre cerrado. Ella concluyó que era su hijo después de reconocer sus zapatillas de baloncesto, enviadas en una bolsa de plástico transparente.

“Eran negros con un borde rojo”, dijo Carreto. “Estoy segura de que eran suyos”.

Wendy Morales está menos segura. Ella también se enteró de la presunta muerte de su madre en Facebook. A nadie en su familia le pidieron una muestra de ADN, dijo.

El cuerpo identificado como el de Thelma Morales fue encontrado seis días después de la confusa llamada telefónica de Texas. Los animales salvajes la habían alcanzado. La cara estaba irreconocible y las autoridades no podían tomar huellas digitales. Usaron ropa y otros artículos que encontraron en el cuerpo para identificarlo.

El cuerpo tardó dos meses en regresar a las colinas del sur de Guatemala. Tres años más tarde, Wendy todavía piensa en exhumar el cuerpo para realizar una comparación de ADN, pero su familia no la apoya.

“Tengo la sensación y un sueño recurrente de que todavía está viva”, dijo Wendy sobre su madre, “y me está pidiendo ayuda”.

Kristian Hernández es reportero del Center for Public Integrity, una organización de noticias sin fines de lucro y no partidista en Washington, D.C.

Esta historia fue reportada con el apoyo del Programa de Becas de Informes del Centro Pulitzer.