Visita de Senador evalúa control para inundaciones

Por Naxiely Lopez-Puente
Redacción

El senador John Cornyn, pasó la primera etapa de su viaje al Valle del Río Grande el lunes recorriendo proyectos regionales de control de inundaciones, que actualmente están en construcción pero que aún necesitan fondos para completarse.

Docenas de funcionarios electos y partes interesadas de todo el Valle se unieron a él en una gira de caravanas — que incluyó tres paradas a lo largo de sitios de construcción ocupados cerca de Edinburg y La Villa — y luego habló con él directamente durante una mesa redonda en Weslaco.

Esto con la esperanza de que el Senador de Texas pueda interceder por el sur de Texas y retirar fondos federales para proyectos de mitigación de inundaciones en curso durante la próxima sesión legislativa.

Cornyn, quien está listo para la reelección en 2020 y ha visitado el Valle siete veces este año, sacó la mayor cantidad de información posible mientras caminaba por la boca de lo que algún día será el Desagüe de Raymondville, cerca del Lago Edinburg, la actual Estructura Panchita cerca de La Villa y el sitio cercano del proyecto Delta Water Reclamation.

Luego, el Comisionado del Distrito Electoral 1 del Condado de Hidalgo, David Fuentes, le dio la bienvenida al senador a su sede en Weslaco, y señaló que la sala de conferencias donde se reunieron fue producto de la Gran Inundación de junio de 2018.

El acontecimiento de lluvia en 500 años, inundó las oficinas electorales y lo obligó a él y a su personal a salir durante unos ocho meses, dijo. Y cuando llegó el momento de reconstruir, quería una sala de conferencias.

“Queríamos crear un centro que nos permitiera organizar eventos como este, específicamente para propósitos como este, donde podríamos compartir ideas o unirnos como un grupo para transmitir información que creemos que es crítica para nuestra área”, recalcó.

El Valle ha experimentado dos eventos climáticos de 500 años en los mismos años, y ha tenido un gran impacto en el condado, dijo el juez del condado de Hidalgo, Richard Cortez.

“Estamos poniendo nuestro propio dinero para resolver estos problemas, pero simplemente no hay suficiente dinero, localmente, para que hagamos eso” agregó, haciendo referencia a los millones de dólares que los contribuyentes han aprobado en bonos de drenaje. “Necesitamos la ayuda del gobierno federal y otros para hacer eso. Y a qué mejor persona para llamarla, que uno de los miembros más importantes del Senado”, aseguró Cortez.

Cornyn ha abogado previamente por fondos de ayuda por desastre para el área y ha sido una voz fuerte al pedirle al gobierno federal que libere fondos para desastres rápidamente.

Se unió a una delegación de El Valle hace solo unos meses en Dallas, donde se reunieron con representantes del Departamento de Vivienda y Desarrollo Urbano de los EEUU para solicitar fondos de ayuda por desastre para la inundación de junio de 2018.

El drenaje es en gran medida un problema económico, agregó Cortez, “porque no solo causa miseria a las personas que lo tocan, sino que también es malo para la economía”.

Uno por uno, los agricultores y ganaderos hablaron con Cornyn sobre la disposición de la tierra, el estado de la infraestructura existente y cómo afectó sus cultivos y ganado.

Mike England, un ranchero y un representante del Distrito 9 del Agua del Condado de Hidalgo y Cameron, dijo que su distrito solía regar alrededor de 80,000 acres de tierras de cultivo.

“ Hoy, ese número ronda los 50 (mil acres). ¿A dónde fueron los otros 30 (mil acres)? pavimento y cemento”, concluyó Inglaterra. “¿Dónde se drena el agua? a través de las antiguas tuberías de la granja. Y ahí es donde está hoy gran parte del cuello de botella. Se necesita una cantidad extrema de tiempo para sacar el agua. Y mientras tanto, mis cosechas arruinadas (y) el ganado están profundamente en el agua”.

Raymondville Drain, un proyecto federal que ya lleva 30 años en desarrollo, aliviaría algunas de esas inundaciones, dijeron las autoridades. Sin embargo, el proyecto — un canal de 63 millas que llevaría agua del condado de Hidalgo a través del condado de Willacy y hacia la Laguna Madre — se estima que costará alrededor de $ 417 millones, con los contribuyentes del condado de Hidalgo asumiendo $ 240 millones y el condado de Willacy $ 177 millones.

Cornyn manifestó que estaba preparado para escribir cartas al Secretario Asistente del Ejército y a la Oficina de Administración y Presupuesto en apoyo del proyecto, así como presionar para obtener fondos a través de la autorización del Congreso.

“ Mi trabajo en Washington, D.C. no es solo asegurarme de que las prioridades federales estén adecuadamente financiadas, pero esas cosas, como el proyecto de mejora de Raymondville Drain, están incluidas en el proyecto de la Ley de Desarrollo de Recursos Hídricos (WRDA, por sus siglas en inglés)”, subrayó. Y aunque el dinero federal aún no está allí, las ruedas del proyecto ya están girando.

El condado presentó más recientemente un estudio ambiental al Cuerpo de Ingenieros del Ejército para su aprobación el 9 de octubre, dijo el Director del Distrito de Drenaje del Condado de Hidalgo, Raúl Sesin. Una vez aprobado, Cornyn puede presionar para que se agregue a WRDA.

Cornyn también dijo que presionaría para financiar la Comisión Internacional de Límites y Aguas después de enterarse el lunes de que estaba “muy poco financiada”.

Jayne Harkins, la comisionada de IBWC, que fue nombrada por el presidente el año pasado, habló sobre su presupuesto durante la mesa redonda.

“Mi presupuesto es de aproximadamente $ 78 millones al año — así que no hay miles de millones, nada con una “B” — $ 78 millones” recalcó. “Tenemos alrededor de $ 48 millones en nuestros salarios y gastos — esas son todas nuestras operaciones y mantenimientos que hacemos — y alrededor de $ 28 millones al año en nuestros proyectos de construcción y no es suficiente”.

Cornyn pareció estar de acuerdo.

“Una de las cosas que elimino de esto, es que necesitamos más recursos del nivel federal para abordar los problemas internacionales, por definición, esas son responsabilidades federales”, dijo más tarde.

El senador de Texas también se enteró de otros proyectos no designados por el gobierno federal, como el proyecto ‘Delta Water Reclamation’, que cumpliría dos propósitos: mitigación de inundaciones y conservación del agua.

El proyecto mitigaría las inundaciones creando capacidad a lo largo del desagüe principal del norte — que lleva la mayor parte del agua del condado de Hidalgo a la Laguna Madre — bombeando agua fuera de ella en tres puntos de extracción a lo largo del drenaje y en tres estanques de detención.

Una vez allí, el agua se trataría y fusionaría con agua de riego o se filtraría en agua potable, conservando así el recurso natural.

Es un proyecto diferente a cualquier otro en el país, declaró Fuentes, y agregó que espera encontrar formas de trabajar también con el Cuerpo de Ingenieros del Ejército en ese proyecto.

“Todo lleva mucho tiempo cuando se habla de infraestructura, porque estamos compitiendo con las jurisdicciones de todo el país por la misma atención del Cuerpo de Ingenieros y los mismos dólares”; aseguró Cornyn, sobre la tan esperada financiación para el drenaje de Raymondville. “Entonces, la buena noticia es que estamos a punto de hacerlo. La mala noticia es que lleva más tiempo del que a cualquiera de nosotros nos hubiera gustado”.