Habría mega desarrollo

Por Rick Kelley
Valley Morning Star

SAN BENITO — Un proyecto de un hotel, centro de convenciones, un estadio deportivo y planes para cientos de millones de dólares de desarrollo para construirlos parece demasiado bueno para ser real en esta ciudad.

Muchos residentes de San Benito, que recuerdan décadas de ideas de desarrollo económico que nunca llegaron, dirán que han escuchado estas historias antes.

Pero esta vez, insisten las autoridades de la ciudad, las cosas son diferentes.

Dos proyectos de ley aprobados por la Legislatura de Texas en la sesión anterior permitirán que la ciudad tenga flexibilidad para utilizar los fondos municipales de ocupación hotelera como incentivos para ayudar a pagar ciertos costos de desarrollo en el proyecto. Si bien la ciudad solo genera alrededor de 60 mil dólares al año de su impuesto de hotel-motel, las autoridades anticipan que el flujo de fondos será notablemente más alto una vez que el hotel y el centro de convenciones sean una realidad.

“Estamos encantados de que después de siete largos meses de arduo trabajo y dedicación, ahora tenemos una estrategia sólida para crear nuevas oportunidades de negocios en nuestra comunidad”, dijo el alcalde Ben Gómez en un comunicado.

Grandes planes

Las autoridades de la ciudad se negaron a identificar a los desarrolladores, solo dijeron que se encuentran en Texas en la costa del golfo y tienen experiencia en este tipo de proyectos.

“Se propone un hotel y un centro de convenciones con instalaciones deportivas”, dijo el administrador de la ciudad, Manuel De La Rosa, en una entrevista la semana pasada. “Tendrá otros lugares de entretenimiento que atraerán a las familias. El recinto deportivo durante esa temporada se utilizará para los deportes y, cuando esté fuera de temporada, se utilizará para otras atracciones, como música.

“Habrá un tipo Schlitterbahn, un parque acuático y olas y cosas hechas por el hombre”, agregó. “Vimos un diseño hace dos meses cuando estaban aquí y ya habían tendido más de 100 acres”.

De La Rosa dijo que el estadio deportivo sería el hogar de un “equipo de ligas menores”.

La ciudad inicialmente ofreció un acuerdo en los terrenos que posee al lado del nuevo Centro de Servicios AEP, de 130 acres. Pero dijo que los desarrolladores se han embarcado en la adquisición de sus propios terrenos en un sitio en Expressway 83 en el lado norte de la ciudad. Las autoridades de la ciudad dicen que los desarrolladores han asegurado los derechos en un terreno de 140 acres y están buscando 30 acres aledaños.

“Estamos trabajando en un acuerdo de desarrollo previo”, dijo De La Rosa. “Una vez más, la ciudad de San Benito, usted sabe cuál es nuestra deuda: son más de 20 millones. Ya sabes cuál es nuestra tasa de impuestos”.

Pero con este proyecto, De La Rosa dijo: “No estamos invirtiendo nada”.

Cabildeando en Austin

La saga de la aprobación de los proyectos de ley del Senado y la Cámara de Representantes que permite a San Benito la flexibilidad de utilizar sus impuestos de hotel-motel para fines de desarrollo no habrían sido posibles sin la ayuda del cabildero Parker McCollough de Mercury LLC, a quien contrató la ciudad, y padre e hijo del equipo legislativo, el senador estatal Eddie Lucio Jr. y el representante de la Cámara de Representantes Eddie Lucio III.

“Tenemos una deuda especial de gratitud con nuestro senador estatal, Eddie Lucio Jr., quien trabajó diligentemente en el Senado, el Representante Eddie Lucio III, quien fue incansable en su patrocinio de la legislación en la Cámara de Representantes”, dijo De La Rosa junto con McCollough. “Es a través de su perseverancia que se promulgaron estas dos leyes principales”.

La legislación, como es común en estos proyectos de ley estrechamente elaborados, no decía específicamente San Benito. En cambio, los parámetros de la legislación que se enumeran en una ciudad tenían que estar en un condado que limita con el Golfo de México, tenía que estar en un condado que limita con México, ser una ciudad con menos de 25 mil habitantes y tener un museo de patrimonio cultural.

Solo San Benito califica bajo esas restricciones.

El gobernador Greg Abbott firmó el Proyecto de Ley 4347 el mes pasado.

El Proyecto de Ley 2199 de la Cámara de Representantes entrará en ley sin su firma, una indicación de su desaprobación de este proyecto de ley, pero aún así no tomó ninguna medida para bloquearla. Ambas piezas de legislación entrarán en vigor el 1 de septiembre.

Cientos de millones

El desarrollador secreto y las autoridades de la ciudad se conocieron durante la discusión sobre el proyecto del museo Freddy Fender, dijo De La Rosa.

Se acercaron a la ciudad con el plan del hotel y el centro de convenciones y el plan del estadio en diciembre de 2017, y De La Rosa dijo que las cosas han progresado. Hasta el momento, dijo, en reuniones con el desarrollador, a los funcionarios de la ciudad se les mostraron tres maquetas de proyectos diferentes que evolucionaron en algo más grande cada vez.

“Va a haber creación de empleo y aumento del valor de propiedad (pero) tendremos que reforzar parte de nuestra infraestructura, nuestros sistemas de agua y alcantarillado, nuestras carreteras”, dijo De La Rosa.

El administrador de la ciudad señaló que el sitio de desarrollo también está ubicado en una zona de oportunidad federal basada en el Censo del 2010, y también estaría en la Zona de Inversión Incremental que la ciudad posee en asociación con el condado.

“Así que cuanto más invierten, y cuando digo cientos, quiero decir que unos cientos de millones es de lo que ya estamos hablando, más oportunidades tienen de recuperar su dinero”, dijo.

De La Rosa dijo que la ciudad está preparando un acuerdo de desarrollo previo con los desarrolladores y las autoridades esperan tenerlo en vigor dentro de tres meses. En ese momento, anticipa que todas las partes firmarán un memorando de acuerdo, lo que le dará al desarrollador un año para finalizar los planes.

‘Personas trabajadoras’

En los últimos años, varios estudios han clasificado a San Benito como la ciudad más pobre de Texas. El último en esta serie de reconocimientos llegó a principios de este mes del sitio web 24/7 Wall St.

Con una población de 24 mil 474, San Benito tiene un ingreso familiar promedio de 26 mil 583 dólares por año, según los datos de la Oficina del Censo de Estados Unidos de 2017. La tasa de pobreza de San Benito es del 37.4 por ciento, y el valor promedio de su hogar es de solo 55 mil 100 dólares.

Dados esos números, tal vez no sea una sorpresa que la ciudad no haya podido generar mucha tracción cuando se trata del desarrollo económico.

Sin embargo, últimamente han habido aspectos positivos, como la construcción del nuevo AEP Texas Service Center de 23.7 millones de dólares. Wal-Mart, que ha cerrado tiendas en algunas ciudades como Raymondville, con graves consecuencias económicas para esa comunidad, es tan optimista en su ubicación en San Benito que la compañía acaba de actualizar su tienda con una inversión de al menos 600 mil dólares.

Un centro de convenciones y un estadio deportivo en el hotel puede tener un impacto más allá de lo meramente económico. Quizás una inversión financiera de este tipo en la ciudad de San Benito sea también un impulso psicológico para los residentes de la ciudad.

Varios municipios en la última sesión legislativa también buscaron favores especiales de los legisladores, pero muchos, si no la mayoría, fueron rechazados. En ese sentido, los funcionarios de San Benito ya sienten que tienen una victoria y ahora son libres de buscar el premio más grande.

“Pero aquí está el punto”, dijo De La Rosa, recordando lo que le dijo a los legisladores estatales en Austin a principios de este año. “Mi testimonio fue que el 37 por ciento de nuestra población está en el nivel de pobreza.

Debemos llegar más a nuestra comunidad, la necesitamos. Esto sería bueno para San Benito, esto sería bueno para el Condado de Cameron.

“Estas son personas trabajadoras”, dijo De La Rosa a los legisladores.