GRAN AVANCE

By Rick Kelley
Valley Morning Star

La lenta campaña de cuatro años para fusionar tres agencias de transporte del Valle ha experimentado un gran avance que debería acelerar la eventual creación de una organización de planificación de tráfico de gran tamaño.

El juez del condado de Cameron, Eddie Treviño Jr., anunció la semana pasada que se ha llegado a un acuerdo sobre un proyecto para pasar al siguiente paso de fusionar Brownsville, Harlingen-San Benito y organizaciones de planificación metropolitana del condado de Hidalgo.

“Cuando se apruebe y complete esta fusión, el Valle del Río Grande verá un cambio transformador en los próximos 10 a 20 años y más”, dijo Treviño. “Ya no tendremos que conformarnos con partes del financiamiento de transporte que nuestros líderes estatales desembolsan anualmente”.

La fusión de las tres MPO de Valley en una sola entidad sería un momento decisivo para la planificación del tráfico aquí en la región. Tal agencia sería la quinta MPO más grande en el estado, lo que abriría vastas y nuevas vías de financiamiento de TxDOT que potencialmente podrían convertirse en cientos de millones de dólares adicionales.

Muchos funcionarios en el Condado de Cameron han sido cautelosos con una MPO combinada porque los miembros de una junta eventual serían asignados por la población, lo que le da al Condado de Hidalgo el potencial de dominar a la agencia, así como también guiar los fondos de las carreteras estatales hacia las carreteras allí. Pero el alcalde de Harlingen, Chris Boswell, dice que el marco acordado por las tres MPO proporciona reglas en un eventual estatuto que asegurará que los niveles actuales de financiamiento de TxDOT se mantendrán iguales en las regiones de la MPO.

“ El mecanismo que ofrecerá la garantía o la protección es el concepto de subregiones y una asignación de subregiones”, dijo Boswell. “De modo que cada una de las tres MPO anteriores constituiría una sub-región y que habría una subasignación para cada una de esas regiones de la misma manera en que calculamos actualmente la cantidad de dinero que se destina a las tres MPO.

“ Eso ofrece la garantía de que ningún territorio de la MPO perderá la cantidad de fondos que recibe actualmente como una MPO independiente”, agregó el alcalde.

Millones en la mesa

Hay mucho dinero en juego en la creación de un único MPO en el Valle, que lo convertiría en el quinto mayor en el estado, junto con Dallas-Fort Worth, Houston, Austin y San Antonio-New Braunfels. Se requiere que una región MPO tenga 1 millón de habitantes o más para calificar como mega-MPO.

Las tres MPO del Valle actualmente reciben el 4 por ciento de los fondos de Categoría 2 y 7 de TxDOT, $510 millones en 10 años. Si se fusionaran en una MPO, una entidad de todo el Valle recibiría el 5 por ciento de los fondos de Categoría 2 y 7: $620 millones en 10 años.

De la categoría 2 y los fondos de la Categoría 7 disponibles para el mantenimiento interestatal y el mantenimiento preventivo de carreteras estatales, el 80 por ciento de $12.3 mil millones en 10 años se destinarán a las 4 Grandes MPOs. Los más pequeños, que es donde actualmente encajan Brownsville, Harlingen-San Benito y el condado de Hidalgo, se dividirán $2.5 mil millones, o 20 por ciento.

Además, se encuentra una gran cantidad de fondos en la Categoría 12, que está designada para el gasto estratégico prioritario en autopistas. Alrededor de $1 billón al año en esta categoría se destina a gastos discrecionales por parte de los comisionados de TxDOT y casi todo se destina a las grandes MPO.

Cuando se trata de tráfico en el Valle, este va en aumento. Ya el Condado de Hidalgo está experimentando problemas de flujo de tráfico en algunas áreas en ciertos momentos del día. Y a medida que el Valle crece, se espera que la población aumente de 1.5 millones a 2.5 millones para 2040, esos problemas de tráfico fluyen hacia el este.

Las proyecciones de gastos en carreteras actuales muestran que se necesitarán $3.3 mil millones para financiar proyectos planeados durante las próximas dos décadas en el Valle.

“ El ingeniero de distrito (TxDOT), Pete Álvarez, compartió con nosotros esta semana algunos números sobre el tráfico en la I-2 que corre al este y al oeste en el Valle, y es como 150,000 vehículos por día, en comparación con los 120,000 que van entre San Antonio y San Marcos”, dijo Boswell. “Usted sabe cuánto esa área del estado ha crecido, y el hecho de que tengamos una mayor cantidad de tráfico en la I-2 que en la I-35 entre San Antonio y Austin es bastante sorprendente”.

Boswell también señaló que el aumento en el tráfico de camiones entre México y Estados Unidos es un factor que debe abordarse cuando se trata de asignar fondos para las autopistas del Valle.

“ Tenemos mucho tráfico de camiones que llega para entregar productos como verduras que provienen de México que pasan por nuestra región y que se distribuyen en todo Estados Unidos”, dijo. “Somos como la puerta de entrada … Necesitamos tener dólares de transporte en esta región para abordar el flujo de camiones que transportan mercancías entre Texas y México”.

RASTREO RAPIDO

La fusión de las tres MPO del Valle está lejos de finalizarse, pero el acuerdo anunciado por el Juez Treviño se ve como un desarrollo crucial luego de cuatro años de estudios, debate y jaloneo legal.

“ Brownsville, Harlingen y el condado de Cameron, y el MPO de Harlingen-San Benito aprobaron las resoluciones hace un par de meses y aprobaron una hoja de términos que proporcionaría una estructura para un MPO rediseñado, un MPO combinado”, dijo Boswell. rkelley@valleystar.com