Liderando

Por Rick Kelley
Valley Morning Star

HARLINGEN — La carrera aérea se está calentando en el Valle del Río Grande.

Hace solo dos años, el Aeropuerto Internacional de McAllen proporcionó un poco más de la mitad del número total de pasajeros del Valle, con el Aeropuerto Internacional de Valley en los altos 30 por ciento y el Aeropuerto Internacional Brownsville South Padre Island alrededor del 10 por ciento.

Sin embargo, para enero, los totales de pasajeros entrantes y salientes muestran a Harlingen y McAllen en un punto muerto: McAllen con 56.454 pasajeros y Harlingen con 54.143. Para 2018, Valley International aumentó un 12,4 por ciento en vuelos de pasajeros, lo que superó con creces los aumentos más pequeños publicados por McAllen (3,39 por ciento) y Brownsville (3,69 por ciento) en el año.

La brecha de los últimos años se ha reducido con la incorporación de Frontier Airlines el año pasado con sus ofertas de vuelos a Denver y Chicago. Eso le da al aeropuerto de Harlingen seis transportistas de pasajeros: Frontier, Southwest Airlines, Delta Air Lines, United Airlines, Sun Country Airlines y ahora American Airlines.

Con la llegada de American Airlines a la mezcla este mes con tres vuelos diarios desde y hacia Dallas, parece que Valley International superará a McAllen para convertirse en el centro de pasajeros más ocupado del Valle del Río Grande.

“En verdad, no he mirado esos números, el ¿Dónde estamos? “¿Cuál es la participación de mercado dentro del Valle?”, dijo Marv Esterly, director de aviación del Valley International, en una entrevista la semana pasada. “Sé que estuvimos muy cerca en enero.

“Por supuesto, Brownsville no está allí, son significativamente menos”, agregó. “No es una competencia, pero siempre hay una competencia amistosa y una rivalidad entre aeropuertos que están muy cerca”.

VIA lidera en carga

Valley International es, con diferencia, el principal aeropuerto del Valle cuando se trata de carga aérea.

El aeropuerto se ha movido desde mediados de los 80 en las clasificaciones de los centros de carga de los Estados Unidos hasta aproximadamente mediados de los 70 a partir del otoño pasado.

Esperan que este año se muevan a los altos 50, o aproximadamente a la par de los aeropuertos grandes como el Aeropuerto Internacional McCarran en St. Louis.

El año pasado, FedEx trasladó algunos de sus vuelos de Laredo a Harlingen, y entre FedEx y DHL actualmente hay cinco vuelos por día dentro y fuera de VIA que transportan carga en todo el país.

El impacto de American

Los vuelos en American Airlines también podrían poner al aeropuerto de Harlingen en relación a pasajeros.

La aerolínea volará sus aviones regionales, Embraer ERJ-140, con capacidad para 41 pasajeros. Incluso si los aviones tienen un promedio de vuelos de solo tres cuartos, eso significaría un total de 66,000 pasajeros por año para Harlingen, o aproximadamente el equivalente a un buen mes extra de pasajeros.

“Definitivamente vamos a llenar puertas”, dijo Esterly. “Creo que todavía tenemos mucha capacidad para agregar pasajeros adicionales después de eso”. Los meses de invierno serán definitivamente más fuertes que los de verano, ya que los Winter Texans y nuestros vuelos de Sun Country y Delta se suspenderán en mayo y luego volverán a comenzar el próximo año.

“Los meses de invierno van a estar bastante ocupados, y hemos hecho algunos preparativos para asegurarnos de que podemos satisfacer esa demanda”, agregó. “Actualmente estamos buscando puertas adicionales, o jetways, aquí en el aeropuerto. Tenemos cinco puentes ahora y parece que estaremos a las siete para cuando se termine el proyecto”.

Problemas correctos

El aeropuerto de Harlingen completó recientemente una renovación de $12 millones durante seis años que ha agregado una nueva loseta de terrazo en la terminal, nuevas baldosas en el techo de la terminal, se han revisado los baños y se han reemplazado las tuberías, se agregó un segundo generador de emergencia, junto con nuevos enfriadores de aire, unidades de fan coil, un nuevo sistema de climatización y una nueva torre de enfriamiento. También se ha instalado iluminación LED tanto en la terminal como en las pistas.

En mayo, VIA abrió una moderna instalación de bomberos y rescate de aviación de $3.8 millones con tecnología de punta.

Una renovación multimillonaria para arrancar y reemplazar el concreto de la Segunda Guerra Mundial a lo largo de las calles de rodaje está a punto de comenzar, y hay planes para tomar la pista más larga de VIA (17R / 35L), de 8,300 a 9,400 pies.

“Lo gracioso es que en los 30 años que he estado trabajando en aeropuertos, cuando los tiempos son lentos y hablamos de cosas e imaginamos cosas, y en ese momento una de las cosas que siempre decimos es, “Wow, si pasa algo, vamos a necesitar más estacionamiento”. “Si sucede algo, vamos a necesitar más puentes de chorro”. “Si sucede algo, vamos a necesitar más espacio en el mostrador”. Dijo Esterly.

“Y siempre nos sentamos y decimos que ese sería un buen problema”, agregó. “Es gracioso que tengamos que recordarnos continuamente que esos son buenos problemas”.

—rkelley@valleystar.com