Liderando la ‘manada’

POR NATE KOTISSO
RGVSports.com

MISSION — Brianna Robles lideró dentro y fuera de la pista en La Joya Palmview, uno de los equipos más temidos en el Valle en los últimos años. Se clasificó para el estatal de pista y campo UIL dos veces antes de graduarse el año pasado para correr con Adams State University.

Cuando Robles se fue, Bailey Villalón, una estudiante de último año, fue considerada como la corredora y la personalidad para compensar la pérdida del programa.

“Perdimos a muchos niños buenos como Brianna, que fue productora para nosotros”, dijo la entrenadora de La Joya Palmview, Claudia Bazán. “Tenemos un grupo joven este año, y Bailey es nuestra veterana”.

Esta primavera es el momento en que Villalón ha estado esperando durante cuatro años. Se suponía que su último año en el campo traviesa y en pista sería la coronación de otra destacada carrera de Lobos, pero una lesión antes del Encuentro de Campeones en Donna en septiembre descarriló algunos de sus objetivos personales para el otoño.

“Comenzó de la nada. Estaba corriendo aquí en la práctica y sentí un dolor, pero no pensé nada de eso”, dijo Villalón. “El dolor progresó y fue entonces cuando le dije a mi entrenadora que había algo mal. Al principio no pudimos entender qué era, así que dejé de lado los entrenamientos duros e hice ejercicios en grupo en su lugar”.

Villalón fue a ver a un especialista que le diagnosticó una rodilla de corredor, lo que cambió drásticamente el final de su última temporada de campo traviesa.

“Sentí que me tumbó”, dijo Villalón. “Tenía muchos objetivos que quería lograr, pero logré pasar. Tomó mucha paciencia y trabajo duro para llegar a donde necesitaba estar. Esta era mi temporada senior después de todo”.

“Bailey estuvo fuera por unas buenas tres semanas, así que estábamos tratando de mantenernos positivos y ser pacientes”, dijo Bazán. “También se vuelve frustrante para nosotros porque lo que planeamos para ella en la piscina no parecía traducirse en el campo. Tuvimos que decirle que el enfoque no estaba en el Meet of Champions o los distritos. Sabíamos que ella era lo suficientemente buena como para llegar lejos, pero estábamos esperando el evento principal: los regionales”.

Villalón, que estaba comprometida con UT Arlington en el momento de la lesión, todavía necesitaba un buen final para la temporada de campo traviesa si quería firmar con los Mavericks.

Ella lo logró al ganar el encuentro del Distrito 31-5A, publicando un registro personal (17 minutos, 16.8 segundos) para un segundo puesto en el regional y fue la única finalista de las 50 mejores Clase 5A del Valle en el estatal (19:27.7) en noviembre.

“Cuando me lesioné, pensé: ‘Oh, Dios, ¿qué va a pensar el entrenador (de UT Arlington)?’”, dijo Villalón. “Pero él fue un gran apoyo. El entrenador (John) Sauerhage me dijo que mi salud siempre es lo primero. ‘Cuide la lesión y sé que volverás’”.

“Ella es ambiciosa”, dijo Bazán. “Ella va a trabajar su corazón. Ella ha estado en el equipo mayor durante cuatro años. No puedes pedir a alguien más comprometido que ella”.

Once días después de su 48º lugar en el estatal, Villalón firmó oficialmente su carta de intención con UT Arlington.

“Ya sabía que teníamos un par de graduados corriendo (los corredores de distancia Eliseo Rodriguez y Victor Bocanegra) y Valeria Díaz de Sharyland (High), por lo que fue muy reconfortante”, dijo Villalón. “Todos me trataron como si yo fuera suya. Me gustó el equipo, la ubicación y cómo estaban juntos”.

A medida que la temporada de la pista entra en su tercera semana, Villalón es todo sistema en función. Comenzó la temporada con victorias en las carreras de 800 y 1600 metros, además de encabezar al equipo de carreras de relevos de milla hasta la victoria en los Relevos Rey Ramírez el 15 de febrero.

Villalón y los Lobos volvieron a la acción el viernes en el encuentro Patriot Relays en el campus de Mission Veterans.

“Este es un momento en el que algunas de nuestras chicas de primer año pueden trabajar en su inquietud”, dijo Bazán. “No están acostumbrados a competir en este nivel, por lo que nuestro objetivo es hacer que estos novatos crean en nuestro sistema y ejerciten esos nervios antes de que las competiciones se hagan más y más grandes”.

“Esta será una buena prueba para ver dónde estamos”, dijo Villalón. “Siempre es bueno enfrentar a los mejores como Sharyland (High) y McAllen (High) y ver cómo competimos individualmente y como equipo”.