Exhiben tragedia

Por Steve Clark
El Nuevo Heraldo

Alrededor de la medianoche del 13 de agosto de 1906, se produjo un breve tiroteo en el centro, en Cowan Alley, que causó la muerte del cantinero de Ruby Saloon, Frank Natus, y la herida del teniente de policía M.Y. Domínguez, quien perdió su brazo por la lesión.

Con solo un cuarto de luna esa noche, hubiera sido difícil ver mucho. Sin embargo, varios personas del pueblo afirmaron haber presenciado a hombres negros con uniformes del Ejército disparando. La culpa recayó en los Soldados de Búfalo de las compañías B, C y D de la Vigésima Quinta Infantería negra, que el Departamento de Guerra había estacionado en Fort Brownsville el mayo anterior, y que fueron recibidos con abierta hostilidad cuando llegaron aquí.

El comandante general del Ejército en Texas criticó el movimiento del Departamento de Guerra y escribió que “los ciudadanos de Brownsville tienen un odio a la raza en extremo”. Los disparos se atribuyeron a los soldados a pesar de que su comandante blanco, Charles W. Penrose, insistió en que los hombres habían estado en sus cuarteles toda la noche y que ninguno de sus rifles, que fueron inspeccionados después del amanecer, mostraban signos de ser disparados. Los 167 miembros del batallón negaron tener conocimiento del tiroteo.

Aunque la evidencia de una investigación en el Senado no se consideró concluyente, los hombres, acusados de una “conspiración de silencio”, fueron declarados culpables. El presidente Theodore Roosevelt ordenó la baja deshonrosa de los soldados, lo que les costó pensiones de por vida.

En 1972, el representante Augustus Hawkins (demócrata por California), incitado por una nueva investigación sobre el manejo incompleto del asunto por parte del gobierno, convenció a la administración de Nixon de que los soldados de Buffalo se habían ofendido. Nixon les otorgó a los hombres descargas honorables póstumas, aunque sin pagar a sus sobrevivientes.

El único miembro vivo del batallón, Dorsie Willis, recibió una pensión de 25 mil dólares y fue honrado en ceremonias en Los Ángeles y Washington DC, quien murió en 1977, describió el incidente de 1906 como “un encasillamiento directo”.

El episodio oscuro es conocido como Brownsville Raid (Redada Brownsville). Entrevistada sobre la nueva exhibición de la Asociación Histórica de Brownsville, la Directora Ejecutiva de BHA, Tara Putegnat, dijo que el manejo del caso por parte del gobierno era inepto o peor.

“Yo solo diría que fue una investigación fallida”, dijo. “Fue mal manejado, probablemente a propósito”.

Una de las cosas que enseña la exposición es que los hombres de la vigésimo quinta también tenían partidarios. Una parte de la exhibición a la que la Directora Ejecutiva de BHA, Tara Putegnat, se refiere es la “sección de protesta pública” que presenta varios paneles de imágenes ampliadas de cartas y telegramas mecanografiadas o escritas a mano de algunos de esos defensores, incluidos comandantes militares y otros en altos cargos”.

“Supongo que no me di cuenta de cuánto apoyo realmente tenían los soldados, en lo que respecta a personas bastante poderosas que dicen que esto no es algo bueno”, dijo.

Una carta de noviembre de 1906 del sacerdote de Indiana, Arthur Porter, al secretario de Guerra, calificó el tratamiento de los soldados como “una burda injusticia”. Los periódicos se volvieron locos por la historia, dijo Putegnat, señalando las explosiones de titulares sensacionalistas de la exposición de portadas de publicaciones como el Telegraph de Macon (Georgia) y el Daily Picayune de Nueva Orleans.

“Fue un gran problema”, dijo. “En cualquier lugar del sur hubiera sido una gran historia”.

La exposición incluye una copia original de la edición del 14 de agosto de 1906 del Brownsville Daily Herald, que declara en letra grande y basado únicamente en rumores: “Dastardly Outrage by Negro Soldiers” (Malvada Indignación por Soldados Negros).

Putegnat dijo que la BHA instaló la exhibición abierta para coincidir con el Mes de Historia Negra, que es febrero, luego de que el Representante de Estados Unidos, Filemón Vela, se acercó a ella. El personal de Vela en realidad hizo gran parte de la investigación para la exhibición, sumergiéndose en los Archivos Nacionales, dijo.

“Pudieron ver cosas que probablemente no veríamos”, dijo Putegnat.

Si bien es un capítulo feo de la historia de Brownsville, debe ser recordado, dijo ella, señalando que las consecuencias fueron más allá de Texas, hasta la Casa Blanca de Roosevelt.

“Prácticamente destruyó su presidencia”, dijo Putegnat. “Fue muy controvertido en ese momento. Fue un evento significativo”.

La exhibición recibió una visita a principios de este mes de miembros del Congressional Black Caucus, en la ciudad, por invitación de Vela para una gira nacional de audición para restaurar la Ley de Derechos de Votación, cuyas disposiciones clave fueron destruidas por la Corte Suprema en 2013. Junto con los miembros de la bancada estuvo Jim Clyburn, de la Cámara de Representantes.

En cuanto a Frank Natus, el cantinero de 23 años que recibió una bala en el pecho esa noche hace 112 años, se quedó cerca de casa, dijo Putegnat.

“Está enterrado en el antiguo cementerio de la ciudad”, dijo.

La exhibición Brownsville Raid estará hasta el 30 de marzo.